Boonen kan nog steeds een sprint winnen

Wat hem in de Tour de France niet lukte, presteerde Tom Boonen gisteren in Hoogeveen. Hij won weer eens een sprint. Weliswaar zonder tegenstanders van naam.

Sprinten is kunst volgens wielrenner Tom Boonen. Er zijn er maar weinig die het echt kunnen, vindt de Belgische wereldkampioen zelf. Alessandro Petacchi, Robbie McEwen en, vooruit, zelf hoort hij ook wel in dit rijtje thuis. Een reflex is niet genoeg bij een sprint. Intuïtie, alles draait om intuïtie als het finishdoek in zicht komt. In het hoofd van een sprinter doemen essentiële vragen op als de slotfase van een etappe zich aandient. Waar valt het gaatje? Op wie moet ik letten? Een foute keuze betekent vaak dat een sprinter veroordeeld is tot de anonimiteit. Dan wordt hij tiende of twaalfde, en dat is geen klassering waar hij sprinter voor geworden is.

Boonen triomfeerde gisteren in de eerste etappe van de Eneco Tour, ook al waren zijn rivalen geen sprinters van naam. Hij bleef de Italianen Simone Cadamuro en Enrico Gasparotto ruim voor. Met krachtige pedaalslagen spurtte de 25-jarige Boonen, voorzien van dijen als die van een os, naar de ritzege. Was dit de perfecte sprint? „Ja”, knikt Steven de Jongh (32), die de sprints dit seizoen dient aan te trekken voor Boonen. „We hadden een goed treintje”, glundert hij.

Dat treintje – wielerjargon voor renners die vaart maken en de kopman uit de wind houden – bestond bij Quickstep gisteren uit Servais Knaven, Wouter Weylandt en Steven de Jongh. Dat scenario is het hele jaar hetzelfde, vertelt De Jongh. „Ik ben de man voor de laatste meters.”

Ploegmanager Patrick Lefevere haalde De Jongh naar Quickstep, op aandringen van Boonen, die in hem de ideale adjudant zag. Hij is een goede gangmaker voor het laatste deel, vinden ze bij Quickstep. De Jongh is een zogenaamde superknecht; iemand die in zekere zin een beschermde status heeft. Hij hoeft geen bidons te halen, blijft in het bijzijn van z’n kopman en komt pas in beeld als het doek van de laatste kilometers gepasseerd wordt.

De samenwerking tussen Boonen en De Jongh, vorig seizoen overgekomen van Rabobank, verloopt naar wens. Twee ritzeges in de Ronde van België zorgden voor hoge verwachtingen voor de wedstrijd van het jaar, de Tour de France. De missie van Boonen om het groen naar Parijs te brengen mislukte. Boonen droeg wel vier dagen het geel, maar won geen etappe. In de vijftiende etappe naar Alpe d’Huez gaf hij met tranen in zijn ogen op, vanwege problemen aan de luchtwegen en een darminfectie. Een dag later stapte De Jongh af als gevolg van een eerdere valpartij. Beiden proberen zich nu te rehabiliteren. De Jongh: „Opgelucht? Nee hoor, we weten dat we het kunnen. Alleen in de Tour lukte het niet.”

Dat hij een stortvloed van kritiek over zich heen kreeg, vond hij logisch. „Ik ben nu dertien jaar prof, ik weet hoe het in elkaar zit.” Hij heeft de etappes die eindigden in een verloren sprint, niet geanalyseerd of samen met Boonen besproken. „Dat is gebeurd. Ik heb fouten gemaakt, Tom heeft fouten gemaakt. En volgende keer hopen we beter te presteren.”

De rehabilitatie kwam sneller dan verwacht voor het tweetal. „Eigenlijk hadden we verwacht dat we maandag pas echt goed waren”, verklapte De Jongh na afloop. Boonen was eenzelfde mening toegedaan. Hij koesterde de overwinning. „Dit neemt de druk weg voor de komende dagen.”

Boonen doelde op de etappes van de Eneco Tour in zijn vaderland België. Zijn landgenoten verwachten niet anders dan een zegetocht. De Belg had tijdens de koers nog even gepraat met ploegmakker De Jongh. „Ik vroeg of hij voor eigen kans wilde sprinten, maar Steven was van mening dat ik moest mee sprinten.”

Bij elke vlakke etappe zijn er vaak renners die het koersverloop naar hun hand willen zetten. De Nederlanders Rik Reinerink (Skil), Koen Barbé (Chocolade Jacques) en Matthé Pronk (Unibet) probeerden zich gisteren te onttrekken aan het scenario van de massasprint. Ze behaalden een maximale voorsprong van vijf minuten en 45 seconden in de rit die ging van Wieringerwerf naar Hoogeveen, met daarin ook de Afsluitdijk. Toen Quickstep (Boonen), Milram (Cadamuro) en Liquigas (Magnus Backstedt) zich op kop van het peloton nestelden, werd het drietal snel ingelopen en kon de massasprint worden ingezet. Boonen nam ook de leiderstrui over van de Duitser Stefan Schumacher.