Luchtvaartsector lijdt onder terreuralarm

Een terreuralarm in Groot-Brittannië heeft het luchtverkeer weer eens platgelegd, nadat de Britse politie een terroristisch complot verijdelde om vliegtuigen tijdens transatlantische vluchten op de blazen. De veiligheidsmaatregelen op de luchthavens zijn verscherpt. Alle handbagage is in de cabine verboden, inclusief boeken, blackberries (minicomputers waarmee je ook kunt bellen) en mobiele telefoons. Vluchten van en naar Engeland zijn geschrapt. De aandelenkoersen van luchtvaartmaatschappijen, die het de laatste tijd juist zo goed deden, zijn gekelderd.

Luchtvaartmaatschappijen en vliegvelden herstellen zich gewoonlijk snel van dit soort tegenslagen. Zij leden vreselijk door toedoen van 11 september 2001, sars, het begin van de Tweede Golfoorlog, de bomaanslagen in Madrid, de vogelgriep en de aanslagen in Londen van vorig jaar zomer. Maar de passagiers keerden al snel weer terug nadat ze zich hadden neergelegd bij de realiteit van terreurdreiging en ziekten. Beleggers, op soortgelijke wijze gehard, volgden hen snel weer aan boord.

Feitelijk ervaart de luchtvaartindustrie de laatste jaren een ongekende bloei. Zelfs de hoge olieprijzen en de aanzienlijke opslagen bovenop de vervoersprijs hebben de sector niet kunnen schaden. Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen maken winst, ondanks een verdrievoudiging van hun grootste kostenpost, energie.

De voornaamste reden daarvoor is de lage rentestand. Die heeft de consumentenvraag op peil gehouden en de financieringskosten van de luchtvaartmaatschappijen verminderd. Die kosten zijn van nature hoog door het leasen van vliegtuigen. De rentestand heeft de sector ook op andere manieren veranderd en bijvoorbeeld het met schulden gefinancierde bod van 16 miljard pond (24 miljard euro)van Ferrovial op de Britse luchthavenbeheerder BAA mogelijk gemaakt.

Maar de druk stijgt, evenals de rente. De groeivertraging in de omzet van de detailhandel laat zien dat consumenten behoedzamer beginnen te worden. De sector kan zijn gebruikelijke conjunctuurgevoeligheid niet oneindig lang blijven ontkennen, hoe graag mensen ook willen vliegen. En het jongste terreuralarm herinnert eraan dat de transactiekosten van het vliegen – verscherpte veiligheidsmaatregelen en onverwacht oponthoud – eveneens toenemen. De enige die van deze trend zal profiteren is de bloeiende sector voor privévliegtuigen. Daar blijft alles gewoon bij het oude en zullen de topmanagers en rijke zakenlieden niet worden gescheiden van hun blackberries en mobiele telefoons.

John Paul Rathbone

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com.Vertaling Menno Grootveld