Het blijft gissen

De Britse autoriteiten moeten wel op iets heel ernstigs zijn gestuit.

Maar ze komen slechts mondjesmaat met informatie over de verijdelde aanslag.

De scepsis waarmee het nieuws van de verijdeling in Groot-Brittannië van een nieuwe grootscheepse terroristische aanslag aanvankelijk werd ontvangen, verdampte gisteren snel. De politie en minister van Binnenlandse Zaken John Reid waren zo stellig in hun bewoordingen dat snel duidelijk werd dat ze zich ditmaal heel zeker van hun zaak voelden.

De verijdelde aanslagen zouden „erger dan 11 september” zijn geworden, stelde een politiefunctionaris. „Massamoord op een onvoorstelbare schaal”, zei een andere hoge politieman. „Een grote bedreiging voor de veiligheid van het land”, aldus Reid. De autoriteiten moesten dus wel op iets heel ernstigs zijn gestuit. Anders zouden ze nooit zo zelfverzekerd zijn geweest na een aantal pijnlijke mislukkingen. Vorig jaar schoot de politie een Braziliaanse elektricien dood op verdenking van terrorisme. Hij bleek naderhand onschuldig. Twee maanden geleden was het weer mis bij een inval bij moslims in het oosten van Londen. De politie meende dat ze een chemische aanslag beraamden maar moest hen wegens elk gebrek aan bewijs weer snel vrijlaten.

Ook de ongekend drastische verscherping van de veiligheidsmaatregelen op de Britse luchthavens wezen erop dat de politie en de inlichtingendiensten over concrete aanwijzingen voor nieuwe aanslagen beschikte.

Toch blijft het voor een groot deel gissen naar de aard van de informatie waarover de autoriteiten beschikken. Ze hebben die gisteren slechts mondjesmaat gedeeld met het publiek. Er zitten nog 24 mensen vast en de leiders zouden zich onder hen bevinden. Maar de wereld tast nog volledig in het duister omtrent de identiteit van de arrestanten. Volgens sommige berichten gaat het om Britse moslims van Pakistaanse afkomst, maar dat is nog niet bevestigd.

Net als na de zelfmoordaanslagen van 7 juli vorig jaar kwamen de interessantste bijzonderheden later op de dag uit de Verenigde Staten. De minister van Binnenlandse Veiligheid, Michael Chertoff, onthulde dat de samenzweerders alles gereed hadden en dat ze in de slotfase van de voorbereidingen voor hun geplande aanslagen op een aantal vliegtuigen verkeerden. Ook zei Chertoff dat pas de afgelopen twee weken was ontdekt dat Amerikaanse vliegtuigen het doelwit zouden zijn. Later verklaarden Amerikaanse functionarissen dat het om toestellen van United, American en Continental Airlines ging.

Passagiers op de Britse vliegvelden hadden intussen al aan den lijve ervaren dat de autoriteiten over informatie beschikten dat er rekening werd gehouden met aanslagen met explosieve vloeistoffen. Flessen met water en frisdranken mochten niet meer mee aan boorden zelfs flesjes babymelk mochten pas mee nadat ouders er ten overstaan van veiligheidsfunctionarissen van hadden geproefd.

Veel gestrande passagiers op Heathrow liepen er gistermiddag wat verloren bij. Ook op het vliegveld was de informatievoorziening aan de karige kant. Nergens was er een centraal scherm of een herkenbaar punt, waar mensen het laatste konden horen omtrent de situatie. Wel liepen er welwillende medewerkers in gele hesjes rond, die mensen desgewenst advies gaven. Niet tot ieders tevredenheid. „Betaalt de luchtvaartmaatschappij nu mijn hotel”, vroeg een jonge vrouw op Terminal 1, die met een ticket van British Airways wappert. „Nee, dat moet u eerst zelf betalen en daarna kunt u proberen om het terug te krijgen”, antwoordde een man met een hesje. „Maar ik heb niet eens een credit card”, riep de vrouw ontsteld. Meer hulp hoefde ze echter niet te verwachten.