Klaas-Jan Huntelaar weer redder van pover Ajax

Twee kansen, twee doelpunten. Dankzij het Torinstinct van Klaas-Jan Huntelaar heeft Ajax een riant uitzicht op het bereiken van de Champions League. In de eerste ontmoeting van de voorronde tegen FC Kopenhagen leverde het Amsterdamse elftal een povere prestatie en verdiende het niet te winnen. Maar twee treffers van goudhaantje Huntelaar bezorgden Ajax een uitstekend uitgangspunt (2-1) voor de return over dertien dagen. Hij kwam nauwelijks in het door Kopenhagen gedicteerde spel voor, maar twee keer raakte hij de bal met dodelijke precisie.

Huntelaar was achteraf zo bescheiden dat hij de eer niet voor zichzelf opeiste. „Mijn medespelers zorgen er op perfecte wijze voor dat ik de bal krijg, zodat ik de doelpunten kan maken.” De topscorer kon er toch ook niet omheen dat Ajax in de Deense hoofdstad een zwak optreden had verzorgd. „We zullen in het vervolg iets meer lef moeten tonen”, besefte Huntelaar. „En dus met wat meer risico verdedigen. Maar ik had vandaag het gevoel dat er in de laatste linie van Kopenhagen mogelijkheden voor ons lagen.”

Volgens trainer Henk ten Cate was het vooral aan het slechte veld te wijten dat Ajax zelden in zijn spel kwam. „Dan is een fysiek sterke tegenstander als deze in het voordeel”, aldus de van Barcelona overgekomen coach. „Maar toen Kopenhagen aan het einde van de wedstrijd vermoeid werd, was onze betere techniek doorslaggevend. Een aantal van onze spelers is door het WK pas tweeënhalve week bezig. Dit team heeft veel mogelijkheden. Straks is een tegenstander als FC Kopenhagen geen probleem meer.”

Maar gisteravond was het nog anders in het sfeervolle Parken Stadion. John Heitinga kreeg in de opstelling van Ten Cate de voorkeur op de rechtsbackpositie boven aanwinst George Ogararu. Dit in verband met de snelheid van zijn directe tegenstander Jesper Grønkjaer, de linksbuiten en oud-Ajacied die het Heitinga de hele wedstrijd knap lastig zou maken. In tegenstelling tot in het Nederlands elftal opereerde Wesley Sneijder niet als centrale middenvelder, maar op de plek van linkshalf. Trainer Ten Cate liet Hedwiges Maduro met de ‘punt naar achteren’ spelen.

Geheel volgens de verwachting bleek de Deense kampioen, die in de nationale competitie al drie wedstrijden heeft gespeeld én gewonnen, in de eerste helft over meer wedstrijdritme te beschikken. Ajax had ook moeite met de fysieke kracht van Kopenhagen. Vooral op het middenveld, waar Ajax met een man minder speelde, ontwikkelde Kopenhagen vaak veel meer snelheid. Balverlies van Sneijder vormde regelmatig het startsein voor de Denen om razendsnel om te schakelen van verdediging naar aanval.

Kopenhagen was sterker in de persoonlijke duels en demonstreerde merkwaardig genoeg ook veel meer bezieling dan Ajax. De eerste kansen waren dan ook voor het team van trainer Solbakken. Met name vrije trappen, hoekschoppen en voorzetten van de flanken bleken gevaarlijk. Het defensieve centrum van Ajax, met aanwinst Jaap Stam en Thomas Vermaelen, wankelde diverse keren. Bij een vrije trap van Lars Jacobsen kopte oud-Heerenveen-spits Marcus Allbäck maar net over. Oud-Roda-speler Fredrik Berglund kreeg even later een nog grotere kans na een kopbal van Michael Silberbauer.

Geheel tegen de verhouding in was het echter Ajax dat op voorsprong kwam. Een vrije trap op links van Sneijder werd doorgekopt door verdediger Vermaelen en wie anders dan Huntelaar stond op de goede plek om af te ronden. Hij hoefde in een bomvol doelgebied eigenlijk maar tegen de bal aan te lopen.

Lang kon Ajax van die opzienbarende voorsprong niet genieten. Kort voor rust veroorzaakte Heitinga een vrije trap tegen Grønkjaer. Tobias Linderoth trok de bal voor het doel en vervolgens liet Heitinga zich aftroeven in een kopduel met verdediger Brede Hangeland: 1-1.

Ajax begon de tweede helft geconcentreerd. Maar Linderoth trof de paal uit een corner. Ook Sneijder was met een vrije trap dicht bij een doelpunt. Ajax had in de slotfase wat meer controle over de wedstrijd. Ten Cate wisselde zijn flankspelers, maar deed niets aan de problemen op het middenveld, al meende hij dat de oplossing voorin lag. Ryan Babel (links) en Markus Rosenberg (rechts) kwamen in de ploeg voor de tegenvallende nieuweling Kenneth Perez, die het moeilijk heeft als linksbuiten bij Ajax, en de moegestreden Mauro Rosales. Rosenberg raakte even de bal voordat de vrijgelaten Huntelaar op de rand van het strafschopgebied keihard uithaalde: 1-2. Het voorbereidende werk kwam met meer geluk dan wijsheid tot stand, maar de afronding was verbijsterend goed.

Deelname aan de lucratieve Champions League is voor Ajax niet alleen van sportief belang. De club uit de Arena kan best wat extra inkomsten gebruiken. Door dure aankopen en minder inkomsten uit verkochte voetballers is Ajax in de rode cijfers beland.

FC Kopenhagen 1 Ajax 2

Ruststand 1-1. 38. Huntelaar 1-0. 45. Hangeland 1-1. 64. Huntelaar 1-2. Schds: Mejuto Gonzales. Tsch: 40.000.