Gevecht om rummerk

Alcohol is vaak de drijvende kracht achter veel bittere conflicten. Vraag het maar aan Bacardi en Pernod-Ricard. De twee drankenconcerns zijn tien jaar aan het ruziën geweest over de vraag wie het recht heeft om Cubaanse rum van het merk Havana Club te verkopen. Nu lijkt Bacardi, dankzij een overwinning van de Amerikaanse politieke realiteit op het gezond verstand, er met de buit vandoor te gaan.

De kern van het conflict: Pernod produceert Havana Club, via een joint venture met de Cubaanse staat. Maar Bacardi beweert de Amerikaanse rechten te hebben gekocht van een Cubaanse familie in ballingschap, die in de jaren vijftig eigenaar was van het merk. Jammer, maar helaas, zegt Pernod: de Cubaanse staat heeft het handelsmerk legaal verkregen toen de rechten in 1973 verliepen.

Het besluit van het Amerikaanse patentkantoor om Pernod ervan te weerhouden de rechten te vernieuwen, lijkt alles te maken te hebben met de Amerikaanse politiek. Het Office of Foreign Assets Control (Ofac, het kantoor voor de controle op buitenlandse bezittingen), dat belast is met de tenuitvoerlegging van de aloude handelssancties tegen Cuba, heeft eenvoudigweg geweigerd Pernod de licentie te geven die het concern nodig had om verlenging van de rechten aan te vragen.

Voor Bacardi is dit uiteraard goed nieuws. De omzet van sterke drank groeit in de VS als kool, en rum is een van de snelst groeiende categorieën. Bacardi bezit al ongeveer de helft van de rummarkt, die een waarde van 4 miljard dollar (3,1 miljard euro) vertegenwoordigt – en met een topmerk als Havana Club mag het concern erop hopen nog een groter marktaandeel in de wacht te slepen.

Op de korte termijn lijdt Pernod geen verlies. Door de handelssancties mocht het concern Havana Club toch al niet in de VS verkopen, en zijn eigendom van het merk in andere landen staat buiten kijf. Maar als de Amerikaans-Cubaanse betrekkingen verbeteren, kan Havana Club een belangrijk voordeel opleveren. Want als Pernod het merk weer zou weten te bemachtigen en daarmee 10 procent van de rummarkt in de VS zou veroveren, zou het zijn omzet van Havana Club verdubbelen.

Het probleem is dat dit moeilijk te realiseren is. Pernod wordt geconfronteerd met forse tegenwind. Beroepszaken kunnen in de VS tergend langzaam verlopen. Bovendien heeft Bacardi veel politieke invloed in Florida, een swing state (die de doorslag kan geven bij landelijke verkiezingen) met meer dan 800.000 Cubanen binnen de grenzen. Het Franse bedrijf kan ervoor kiezen het gevecht voort te zetten, maar het sluiten van een overeenkomst zou uiteindelijk verstandiger kunnen zijn.

John Foley

Voor meer commentaar uit Londen:www.breakingviews.com.Vertaling Menno Grootveld