Brits terreuralarm verlamt luchtvaart

De Britse politie heeft naar eigen zeggen een omvangrijk terroristisch complot verijdeld om verscheidene vliegtuigen tijdens transatlantische vluchten op te blazen.

De verscherpte veiligheidsmaatregelen, die meteen daarna van kracht werden op Britse luchthavens, hebben het internationale vliegverkeer sinds vanmorgen ernstig ontregeld. Tienduizenden reizigers zijn gestrand.

Enige tientallen mensen zijn vannacht in Londen en omgeving alsook in Birmingham aangehouden op verdenking van betrokkenheid bij het complot. Van hen zitten er nog 21 vast.

Een hoge functionaris van Scotland Yard, Paul Stephenson, sprak vanmorgen van een „massamoord op onvoorstelbare schaal”, die door het optreden van de inlichtingendiensten en de politie zou zijn voorkomen. De Britse minister van Binnenlandse Zaken, John Reid, sprak van een „grote bedreiging” voor de Britse veiligheid.

Het is niet duidelijk om hoeveel vliegtuigen het zou gaan. Aanvankelijk was sprake van drie toestellen, waarop de samenzweerders het zouden hebben gemunt. Later spraken politiebronnen echter van negen vliegtuigen. Het zou gaan om toestellen van drie Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen.

In een reactie op het nieuws heeft de Amerikaanse regering het hoogste niveau van waakzaamheid afgekondigd voor commerciële vluchten afkomstig uit Groot-Brittannië. Peter Clark, hoofd van de antiterreurafdeling van Scotland Yard, verklaarde vanmiddag dat er „mondiale dimensies” aan de samenzwering zaten en dat het ging om „de aspiraties van een grote groep mensen”.

De identiteit van de arrestanten was vanmiddag nog niet vrijgegeven. Wel is volgens de BBC duidelijk dat de leiders de Britse nationaliteit hebben. Ze zouden van Pakistaanse afkomst zijn.

De inlichtingendiensten en de politie waren de betrokkenen bij het complot volgens Clark al maanden op het spoor. De politiefunctionaris onderstreepte desondanks dat het onderzoek zich nog in een pril stadium bevindt.

Uit vrees dat er toch nog aanslagen worden gepleegd zijn Britse vliegvelden in de hoogste staat van waakzaamheid gebracht, hetgeen tot grote vertragingen en opstoppingen heeft geleid. Voor zover bekend beschikt de politie echter niet over specifieke informatie dat er juist vandaag een grote actie zou plaatshebben. De extra veiligheidsmaatregelen zijn vooral bedoeld als voorzorgsmaatregel.

De grootste luchthaven van Europa, Heathrow, legde het vliegverkeer in de loop van de ochtend grotendeels stil. Gatwick volgde een paar uur later. De veel strengere controles leidden tot grote vertragingen. Passagiers die vertrokken mochten nauwelijks handbagage meenemen. Mensen met babymelk mochten die pas aan boord meenemen nadat ze er ten overstaan van veiligheidsfunctionarissen van hadden geproefd. Schiphol heeft geen extra veiligheidsmaatregelen ingesteld, maar heeft wel enkele vluchten geschrapt.

Achtergrond: pagina 4

Hoofdartikel: pagina 7