48 uur in Alexandrië

Joost Brantjes legt uit wat de charme is van de tweede stad van Egypte

Waarom ALEXANDRIË?

Egypte kent, ondanks een bevolking van 78 miljoen mensen, weinig grote steden. In hoofdstad Kairo wonen er 20 miljoen; Alexandrië, de tweede stad van het land, komt niet verder dan een miljoen. Qua sfeer zijn beide steden onvergelijkbaar.

Ondanks Michael Palins kwalificatie dat de stad op Cannes lijkt maar dan met acne, oogt Alexandrië Europeser dan Kairo en frisser door haar ligging aan de Middellandse Zee. Met de voltooiing van de Biblioteca Alexandrina trekt de stad steeds meer toeristen. Bovendien kun je stad en zee combineren; mensen met een PADI-brevet kunnen duiken via Alexandria Dive.

Wat doen?

Bezoek zowel de spectaculaire Biblioteca Alexandrina als de Abu el Abbas Mursi moskee uit 1767. Ga ook naar het Antoniadis Paleis in het oosten van de stad en naar het strand bij het Montazah Paleis, een Disney-achtige creatie waar Farouk, de laatste koning van Egypte, zijn vakanties vierde. Nu lopen de tuinen over van picknickende families en flirtende hangjongeren. Fort Qait Bey is een 15de-eeuws fort, gebouwd op de resten van de Pharos-vuurtoren, een der zeven wereldwonderen. Vanaf hier heb je een prachtig uitzicht over de stad.

Het Kavafis-museum is gehuisvest in het voormalige huis van de Griekse dichter en biedt een interessante inkijk in zijn leven. Op zaterdagochtend kun je de zwaarbewaakte Eliahu Hanabi synagoge in de Sharia Nabi Daniel bezoeken, een beetje baksheish (fooi) doet de poort meestal wel opengaan.

Zij die écht mooie stranden wensen, gaan naar Marsa Matruh. De Middellandse Zee is er groen blauw en het strand is van spierwit parkietenzand kwaliteit.

Waar eten?

De ligging aan zee betekent dat er volop vis gegeten kan worden. Ga bijvoorbeeld naar restaurant Shaban, een onooglijke tent met plastic tafelkleden en tl-lampen waar de vis en schaaldieren goddelijk zijn. Voor vijf euro per persoon kun je je helemaal rond eten; de enige keuze die ze bieden is of je je vis gegrilld of gebakken wilt hebben.

Chiquer, en dus ook beduidend duurder, is Zephyrion in de oostelijke wijk Abu Kir. Ook de oude instituten van vervlogen Griekse tijden, Anthineos, Elite en Pastroudis zijn aan te bevelen. De obers zijn er net zo oud als de restaurants.

Waar drinken?

Voor koffie ga je naar de Brazilian Coffee Store. Er zijn verschillende vestigingen in de stad en ze serveren de lekkerste koffie buiten Italië.

Alcohol is moeilijker in Alexandrië, ondanks haar bevolking van drie miljoen mensen kent de stad slechts een handvol niet-hotel bars. De beste daarvan is Cap d’Or, waar de Stella’s ijskoud geserveerd worden en je ook heerlijke calamares kunt eten.

Spitfire is het soort kroeg dat je eerder in een aggenebbesj hoek van New York verwacht dan in Egypte: donkere inrichting, buitenlandse bankbiljetten en pin-ups aan de muur en locale alcoholisten aan de bar. Maar ook hier is het bier koud en is het eenvoudig vrienden maken.

Wat MEE NAAR HUIS NEMEN?

Ga naar de soukhs voor kruiden, koperen handgeslagen schalen of het handigste aller afdruiprekken: drie roestvrijstalen etages waar je moeiteloos je halve keuken in kunt laten afdruipen.

En probeer in een koffiehuis een oud, houten backgammonbord te kopen, ze zijn veel mooier dan de kitscherige met parelmoer ingelegde borden waar Engelse toeristen mee weglopen.

Waar slapen?

Zorg ervoor in het centrum te slapen, de buurt rond het fraaie Saad Zaghloul-plein, dichtbij de Middellandse Zee. Dat kan al voor 14 euro per kamer per nacht inclusief ontbijt in Hotel Acropole, een ietwat vergane-glorie-hotel dat met de kamers met zeezicht echter alles goedmaakt. Kamer 4 heeft een prachtig L-vormig balkon, waarvandaan je niet alleen de zee ziet, maar ook de hele stad.

Naast Acropole ligt het wereldberoemde Hotel Cecil. Alle gebruikelijke beroemdheden – Winston Churchill, Omar Sharif, Somerset Maugham – hebben er hun hoofd te ruste gelegd. Kamers vanaf 62 euro.

hoe er te komen?

Alexandrië heeft een eigen internationaal vliegveld, maar het ligt ook op twee en een half uur treinen of slechts een half uurtje vliegen van Kairo.