Vluchten kan niet meer

Als de Nederlandse toezichthouder het goedkeurt dan is het een buitenlandse investeerdersgroep gelukt om binnen nog geen jaar vanuit het niets meer dan de helft van de Nederlandse kabelsector te kopen.

Twee gezamenlijk optrekkende Angelsaksische investeringsmaatschappijen hebben een slordige 5 miljard euro uitgegeven om hier drie kabelmaatschappijen in te lijven en zo 53 procent van de kabelaansluitingen in Nederland in handen te krijgen.

Als.

Want de overnames van zowel Casema (2,1 miljard euro, twee weken geleden aangekondigd) als de gisteren gemelde overname van Essent Kabelcom (2,6 miljard euro) hebben nog groen licht nodig van de kartelautoriteiten.

De opinie van de Nederlandse Mededingingsautoriteit (NMa) over de jongste transactie met Essent is op voorhand van historische waarde.

Een paar jaar geleden zag de moeder van UPC af van een overname van Casema nadat de toezichthouder bezwaar maakte. De NMa had vooral moeite met het marktaandeel van 60 procent dat door de krachtenbundeling zou ontstaan.

Maar de toezichthouder kijkt de laatste tijd minder streng naar machtsconcentratie in de kabelsector. De technologische vooruitgang heeft meer alternatieven geschapen. Tv kijken kan via de kabel, maar ook via de ether (digitaal of schotel) of op internet. De kabelbedrijven vinden een machtsconcentratie in hun sector juist marktbevorderend: nu kan er eindelijk stevig geconcurreerd worden met KPN dat ook telefonie, televisie en snel internet aanbiedt.

KPN ziet niet voor niets een grote bedreiging in de krachtenbundelingen. Het telecombedrijf eiste onlangs – vergeefs – bij de rechter toegang tot de kabelnetwerken zoals KPN zijn netwerk moet openstellen voor de kabelmaatschappijen. Het oordeel van de NMa over de verkoop van Essent Kabelcom zal daarom per definitie de doelpalen verzetten.

Mocht de toezichthouder kritisch zijn, dan dreigt er voor moederbedrijf Essent (actief in kabel en energie) een soort Martinair-scenario te ontstaan.

Dat is een scenario waarbij twee aandeelhouders door kartelregels in een eeuwige houdgreep worden gehouden. Bij Martinair mag KLM zijn belang niet uitbreiden en kan de andere aandeelhouder zijn belang aan de straatstenen niet kwijt.

Essent zou wel willen samengaan met Nuon, maar de toezichthouder van de energiesector heeft twee maanden geleden gewaarschuwd dat dit op problemen stuit. Misschien is Essent te groot geworden om te kunnen bewegen, voorbestemd voor een stilstaand bestaan.

Jeroen Wester