Landelijke kabelaar versus KPN

Kabelaar Essent wordt overgenomen door twee investeerders en gaat samen met Multikabel en Casema. Kan dit ‘nationale’ kabelbedrijf beter concurreren met KPN?

De Stichting Cai Borculo, Kabeltelevisie Waalre, KabelTex op Texel, ze bestaan nog. Maar op een paar stukjes in de provincie na, is Nederland verdeeld in tweeën. Het ene deel kijkt televisie via UPC, het andere deel gaat dat straks doen via het fusiebedrijf van Casema, Multikabel en Essent, waarvan de contouren vanmorgen zijn ontstaan nu de investeerders Warburg Pincus en Cinven van alledrie deze kabelaars eigenaar zijn (zie kaders). Volgens de kabelbestuurders in Nederland is dat goed voor de concurrentie.

Bestuurders van kabelbedrijven roepen al jaren dat kabelaars groter moeten worden. Gevangen in hun eigen regio, vinden zij dat ze onvoldoende slagkracht hebben om goed te kunnen concurreren met KPN op het terrein van internet, telefonie en televisie.

Met de opkomst van breedbandinternet voelden de kabelbedrijven voor het eerst hoe het is om echt te concurreren. Dat ging ze niet goed af, want ondanks hun aanvankelijke voorsprong streefde KPN in aantallen breedbandabonnees de kabel voorbij. Inmiddels is het strijdtoneel verbreed met telefonie en televisie. KPN probeert de oppermachtige positie van de kabel op televisiegebied te breken met twee verschillende aanbiedingen. Andersom hebben de kabelaars al enig succes geboekt bij het afpakken van KPN’s lucratieve abonnees voor vaste telefonie, door internettelefonie aan te bieden over hun kabelnetwerk.

Met de overname van Essent ontstaat nu een kabelbedrijf met ruim de helft van de Nederlandse televisieabonnees. Moet KPN zich definitief gaan schrapzetten voor deze sterke concurrent?

Geert-Jan van der Snoek, telecomadviseur bij adviesbedrijf KPMG, denkt dat er voor KPN voorlopig weinig zal veranderen. De kabel was volgens hem redelijk georganiseerd via branchevereniging Vecai. Zo adverteren kabelaars samen op de nationale televisie en onderhandelen enkele bedrijven gezamenlijk met organisaties die auteursrechten bewaken.

Verder benadrukt Van der Snoek dat de drie bedrijven die nu worden samengevoegd in verschillende fasen van hun ontwikkeling zaten. Het kleine Multikabel was al zelfstandig, Casema was tot 2003 van telecombedrijf France Telecom en was zich aan die erfenis aan het ontworstelen, en Essent is nog een semi-overheidsbedrijf. De integratie van de bedrijven – zowel qua mensen als qua netwerken – zal volgens hem wel twee tot drie jaar duren. In een reactie op de consolidatie in de kabelsector zei KPN-bestuurder Marcel Smits onlangs zich weinig zorgen te maken, aangezien de kabelbedrijven daardoor voorlopig vooral met zichzelf bezig zouden zijn.

Pas na die tijd zal het fusiebedrijf profijt hebben van zijn grotere schaal, verwacht Van der Snoek. Zo zijn er aanzienlijke investeringen nodig voor nieuwe diensten zoals video on demand (het op aanvraag bekijken van programma’s), high definition televisie (scherper beeld) en het het uitbreiden van hun netwerken voor breedbandinternet. Die kosten kunnen dan worden verdeeld over een groter aantal abonnees. Bovendien heeft het bedrijf door die vele abonnees straks een betere positie in de onderhandelingen met aanbieders van televisieprogramma’s en themakanalen. Want met de opkomst van digitale televisie is het aantal zenders zo goed als ongelimiteerd en is het steeds belangrijker welke programma’s en films je als televisiedistributeur te bieden hebt. Van der Snoek: „Ze kunnen het aanbod zo interessanter maken voor de consument”.

Die inkoopkracht zou de overname van Essent Kabelcom nog de das om kunnen doen. Mededingingstoezichthouder NMa moet de overname goedkeuren, en de macht van een groot kabelbedrijf tegenover programmamakers is het grootste argument tegen de samenklontering. Want aangezien vrijwel iedere Nederlander televisie via de kabel kijkt, kunnen kabelbedrijven in potentie programma-aanbieders afknijpen door hoge doorgiftetarieven of exclusiviteit te eisen. Want zeker de commerciële zenders zijn afhankelijk van grote aantallen kijkers die ze via de kabel bereiken. En zij kunnen de 3,3 miljoen abonnees van het toekomstige fusiebedrijf niet zomaar missen.