20.000 soorten in 1 liter

De diversiteit van micro-organismen in de diepzee is minstens honderd maal zo groot als tot nu toe werd aangenomen. Dat concludeert een groep internationale microbiologen na een onderzoek waarbij zij in zes monsters zeewater uit de Atlantische en Stille Oceaan zochten naar de genetische vingerafdrukken van microbe-soorten. In één liter zeewater ontdekten de biologen meer dan 20.000 soorten, waar ze er slechts 1000 tot 3000 hadden verwacht. Op basis daarvan schatten zij het totaal aantal soorten micro-organismen in de oceaan op vijf tot tien miljoen. Dat rapporteren zij deze week in het tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences.

De onderzoekers namen hun monsters op dieptes van 550 tot 4100 meter, in een geval nabij een onderzeese waterbron in de Stille Oceaan, 480 kilometer buiten de kust van Oregon. Ze isoleerden al het DNA en vermenigvuldigden het met behulp van een geavanceerde moleculaire techniek. Ze gebruikten een variabel stukje DNA als genetische vingerafdruk die kenmerkend is voor iedere soort.

In de watermonsters ontdekten de microbiologen hoge concentraties van bekende bacteriën, maar het grootste deel van de soorten was onbekend en kwam in zeer lage aantallen voor. De onderzoekers noemen dit de ‘zeldzame biosfeer’. Deze populaties van zeldzame bacteriën kunnen talrijk worden als de milieuomstandigheden veranderen. Volgens de onderzoekers biedt de zeldzame biosfeer een haast onuitputtelijke reservoir van genetische innovatie, wat verklaart hoe microbiologisch leven zo snel herstelt van catastrofen.