‘Het weer mag nooit een excuus zijn’

Atleet Gert-Jan Liefers lonkt naar een medaille op de EK. Zaterdag liep hij ver onder de toelatingseis.

Atleet Gert-Jan Liefers (27) plaatste zich zaterdag in het Belgische Heusden voor de 5 kilometer op de EK atletiek in Gotenburg. Met zijn tijd, 13.22,46, zat hij bijna 8 seconden onder de toelatingseis en slechts tweetiende boven het persoonlijk record dat hij vorig jaar in het Zwitserse Luzern vestigde. Liefers verruilde zijn geliefde 1.500 meter voor de 5.000 meter, een afstand die hij pas vier keer eerder in zijn loopbaan liep.

Gefeliciteerd. Ben je tevreden met het resultaat?

„Ja, ik vind dat ik een goede race heb gelopen. Vooral de laatste 600 meter heb ik flink gas gegeven, hetgeen een slotronde van 59 seconden opleverde. Je weet niet echt waar je staat als je aan een nieuwe afstand begint. Dit geeft vertrouwen.”

Op de 1.500 meter heb je in het verleden goede resultaten geboekt. Vanwaar die overstap naar de 5.000?

„Ik dicht mijzelf bij het EK meer kansen toe op de 5 kilometer. Bij die afstand komt het aan op de laatste rondes; voor die tijd durft niemand tempo te maken. Met mijn snelheid en aangepaste loopstijl (Liefers maakt kleinere passen, waardoor zijn spieren minder zwaar worden belast, red.) kom ik juist in de eindfase goed uit de verf. Met al die snelle Afrikanen is dat geen overbodige luxe.”

Zaterdagmiddag barstte er opeens onweer los boven Heusden. Dit was je laatste kans voor plaatsing, heb je hem geknepen?

„Een beetje wel ja. Aan de andere kant had ik er wel vertrouwen in dat ik die limiet ging halen – weer of geen weer. Als ik in Gotenburg voor de medailles ga, moet ik in Heusden onder alle omstandigheden een goede tijd kunnen neerzetten. Zo niet, dan heb ik op de EK niets te zoeken.”

Op je nieuwe afstand houd je rekening met een podiumplaats?

„Ja. Dat wordt niet makkelijk met die Afrikaanse overmacht, maar onmogelijk is het niet. Ik wíl mezelf bovendien een medaille ten doel stellen. De finales op de Olympische Spelen in Athene (waar Liefers achtste werd) waren de kroon op jarenlang hard werken. Wil ik het leuk houden voor mezelf, dan moet de lat hoger.”