Brok scheert vlak langs aarde

Een zeshonderd meter grote planetoïde zal maandagochtend op een afstand van slechts 432.000 kilometer langs de aarde scheren: iets meer dan de afstand van de aarde tot de maan. De steenklomp, 2004 XP14, is op 10 december 2004 ontdekt met een telescoop van het Lincoln Near-Earth Asteroid Research (LINEAR) programma. Hij blijkt in 397 dagen om de zon te draaien in een baan die de aardbaan kruist. Daardoor zijn – als de aarde op de juiste plaats staat – dichte naderingen tot onze planeet mogelijk. De kans op een botsing is echter vrijwel nul. De planetoïde 2004 XP14 mag dan zeer in de buurt van de aarde komen, het kan nog dichterbij. Sommige steenklompen uit de ruimte komen binnen de baan van de maan. De recordhouder is nu 2004 FU162, die op 18 maart 2004 op een afstand van zevenduizend kilometer langs het aardoppervlak suisde: dichter dan veel satellieten. In dit geval betrof het een ongevaarlijk rotsblok van slechts 5 tot 10 meter groot. De meteoriet die 65 miljoen jaar gelden het uitsterven van de dinosauriërs veroorzaakte was naar schatting tien kilometer in diameter.

In mei viel de komeet Schwassmann-Wachmann 3 tijdens zijn vlucht langs de aarde in een snoer van fragmenten uiteen. Dat gebeurde op een afstand van meer dan 10 miljoen kilometer.

Planetoïde 2004 XP14 bereikt ergens boven het noorden van Rusland op 3 juli rond 06.30 uur Nederlandse tijd zijn kortste afstand tot de aarde. Hij beweegt dan met een snelheid van maar liefst een halve graad (één volle maandiameter) per vier minuten langs de hemel. Omdat het dan bij ons ochtend is, zullen geïnteresseerden de volgende nacht moeten kijken. Met het blote oog is de planetoïde niet te zien, maar in een kleine telescoop zou men hem langs de sterren kunnen zien ‘kruipen’. Astronomen gaan de kosmische steenklomp ook met behulp van radartelescopen bestuderen.