Van Wall Street naar Witte Huis

De VS hebben sinds gisteren een nieuwe minister van Financiën, Henry Paulson. Hij maakte naam als bankier bij Goldman Sachs, spekte de kas van Bush en geldt als natuurliefhebber.

De Amerikaanse president Bush (links) en zijn nieuwe minister van Financiën Henry Paulson. Foto AP President Bush, left, listens as Goldman Sachs Chairman Henry M. Paulson Jr., who is Bush's choice to replace outgoing Treasury Secretary John Snow, speaks in the Rose Garden of the White House Tuesday, May 30, 2006 in Washington. (AP Photo/Charles Dharapak) Associated Press

De Amerikaanse economie is „een wonder”, zei de nieuwe minister van Financiën gisteren bij zijn voordracht in het Witte Huis. „Maar dat kunnen we niet voor lief nemen. We moeten stappen zetten om concurrerend te blijven in de wereld.”

Dat kan Henry Paulson (60) nu dan zelf gaan doen als de derde minister op deze post sinds Bush’ aantreden. De geruchten over het vertrek van Paulsons voorganger deden al bijna een jaar de ronde, maar John Snow beloofde aan te blijven totdat Bush een opvolger had gevonden.

De gisteren gepresenteerde Paulson – roepnaam ‘Hank’ – heeft een sterke reputatie opgebouwd als bestuursvoorzitter van zakenbank Goldman Sachs. Hij wist het bedrijf door de jaren na de internethausse en boekhoudschandalen te leiden en overtuigde daarnaast de partners van het bedrijf de onafhankelijkheid na 137 jaar op te geven. Paulson bracht de bank vervolgens naar de beurs en maakte van Goldman Sachs de meest winstgevende zakenbank ter wereld. Paulson is er niet slechter van geworden. Hij was vorig jaar met een bezoldiging van 38,3 miljoen dollar de best betaalde topman van Wall Street.

Politiek heeft hij al eerder kleur bekend. De bankier is een van Bush’ ‘pioniers’, de eretitel die de president bij zijn herverkiezing in 2004 verstrekte aan donateurs die meer dan 100.000 dollar bijdroegen aan de campagnekas.

Paulsons ministerschap concentreert zich de komende jaren op de economische verhoudingen tussen de VS en het buitenland. Het Amerikaanse handelstekort is tot recordhoogte gestegen en het ministerie van Financiën voert al langer de druk op China op om de waarde van de yuan te verlagen. Op die manier kan het tekort teruggedrongen worden.

Paulson laat trots weten dat hij China sinds 1990 al meer dan zeventig keer heeft bezocht. Deze maand nog riep hij het land op om staatsbedrijven te privatiseren en handelshuizen op de beurs meer macht te geven.

Terwijl het Witte Huis bekend staat om korte vergaderingen is Paulson een bestuurder die met doorzettingsvermogen (en luide stem) zijn argumenten desnoods langdurig kracht bijzet. Zijn telefoongesprekken met collega’s in het holst van de nacht zijn berucht.

De nieuwe minister staat bekend als een man die goed alleen kan zijn. Hij houdt van vliegvissen, kijkt graag naar vogels in het New Yorkse Central Park en maakt lange wandelingen in de natuur. Eerder dit jaar schonk hij 100 miljoen dollar (78 miljoen euro) in aandelen aan een milieubeschermingsorganisatie. Hij hield 500 miljoen dollar aan eigen Goldman-aandelen over.

Paulson is niet de eerste bestuurder van zijn bank die de publieke sector verkiest boven het bedrijfsleven. De man met wie hij eind jaren negentig even de titel van bestuursvoorzitter deelde, Jon Corzine, is nu gouverneur van de staat New Jersey. En een van Paulsons directe voorgangers bij Goldman Sachs, Robert Rubin, was ook minister van Financiën, maar dan onder president Clinton.

De financiële sector heeft Paulsons benoeming gisteren met beperkt enthousiasme ontvangen. Centralebankpresident Bernanke noemt in een verklaring de nieuwe minister ,,zeer gerespecteerd in de gehele financiële wereld”. Analisten zeggen een kalmerend effect te verwachten van de benoeming van één-van-ons op deze post.

De financiële markten vragen zich echter af wat het effect van zijn benoeming tot verkoper van het beleid van de president op de economie zou zijn. De dollar verloor gisteren verder aan waarde.