Het gevoel van de goudzoeker

Niemand geloofde Dick Findley toen hij zei dat er olie zat in de bodem van Montana.

Findley kreeg gelijk en nu zit het gebied vol avonturiers op zoek naar fortuin.

Dick Findley oogt als een goeierd. Verlegen verschanst hij zich achter het bureau in zijn eenmansbedrijfje in Billings, in de Amerikaanse staat Montana. Hij durft zijn gesprekspartner amper aan te kijken. Maar zijn ogen glinsteren als hij vertelt hoe grote oliebedrijven hem jarenlang als een zonderling behandelden. Om niet te zeggen: als een idioot. „Je zag ze denken: heb je hém weer.”

Maar vorige maand stond hij in Houston, Texas, voor een zaal vol geologen en exploratiedeskundigen. De Association of American Petroleum Geologists (AAPG) roemde Findley als beste oliespeurder van 2005. „Ik was zo overmand dat ik me bijna niets herinner”, zegt Findley. „Ik zweefde.”

Bijna 25 jaar geleden analyseerde de geoloog na een eigen studie dat er een gigantisch olieveld verborgen moest liggen in het grensgebied van de staten Montana en Noord-Dakota, rond het stadje Sidney (5.000 inwoners). Hij gaf zijn baan in de exploratiedivisie van een kleiner oliebedrijf op, en wijdde zich aan de bewijsvoering. Het was een eenzame keuze: bijna alle oliemultinationals hadden de regio zojuist verlaten in de overtuiging dat olie hier nooit rendabel uit de grond zou worden gehaald.

Maar sinds Findley recentelijk bewees dat dit wel kan, is Sidney the place to be in dit deel van de VS. Per dag worden er nu 48.000 vaten olie uit driehonderd bronnen geproduceerd. En wat belangrijker is: volgens Findley is ook in het nabij gelegen Noord- en Zuid-Dakota en Canada – in een gebied van ongeveer 300.000 vierkante kilometer – olie te vinden. Daar sterft het inmiddels van de wildcats, eenzame oliespeurders, zoals hijzelf.

Het goudzoekergevoel is herleefd. „Er hangt een opgewonden sfeer”, zegt Findley. „Mensen kopen grond en boorrechten, ze gaan ’s nachts op missie, ze strooien elkaar met mysterieuze manoeuvres zand in de ogen – iedereen zoekt die ene oliebron die bewijst dat er véél meer olie is.”

Het vormt de keerzijde van een van de grootste Amerikaanse frustraties op dit moment: de hoogte van de olie-en benzineprijzen. Ook nu zich de laatste weken een dalende trend inzet, is de benzineprijs na ‘Irak’ de belangrijkste nationale ergernis.

De essentie van de analyse van Findley – die gokte en al zijn geld investeerde – over de olievoorraad in Billings was dat de grote maatschappijen te diep hadden gezocht. Bovendien waren ze uitgegaan van een ondergronds olieveld, terwijl in dit geval, dacht Findley, sprake was van een dun olielaagje te midden van rotspatronen. Maar omdat dit dunne laagje zich volgens Findley uitstrekte over een gebied van – toen nog – zeven bij zestig kilometer, was volgens hem niettemin sprake van een sleeping giant. Daarom besloot hij zoveel mogelijk boorrechten in het gebied op te kopen. Hij betaalde een habbekrats.

De kunst was daarna om een bedrijf te vinden dat, tegen de gewoonte in, de olie horizontaal uit de grond kon halen. Oliebedrijven werken met boortorens die de grond verticaal ingaan. In dit geval moest de boor ondergronds een horizontale wending nemen: door zand en water in de oliebron te spuiten, bedacht Findley, kon de olie uit de grond worden geperst.

Nadat hij nul op het rekest kreeg bij grote bedrijven, wist Findley in het jaar 2000 het omstreden Halliburton uit Texas te overtuigen in het project te stappen. Het grote moment kwam in mei 2000: olie spoot uit een bron nabij Sidney. „Alsof ik droomde.” Inmiddels liggen de kaarten helder: er kunnen in dit gebied minimaal 150 miljoen vaten (één procent van de Amerikaanse oliereserves) uit de grond worden gehaald, mogelijk 200 miljard vaten, misschien zelfs 400 miljard. Findley wil er niet op gokken. „Het is voor mij iets speciaals om in Sidney te zien dat al die mensen aan het werk zijn op plaatsen die ik jaren in mijn eentje afstroopte.”

Voor de goudzoekers heeft hij alle begrip: hij ziet zichzelf in hen terug. Het verschil is dat hij zijn fortuin ook heeft gemaakt.

Lees alles over stijgingen en dalingen van de olieprijs:www.wtrg.com/prices.htm