Tour onzeker voor favoriet Vinokoerov

Alexander Vinokoerov, een van de favorieten voor de eindzege in de Tour de France, dreigt dit jaar als gevolg van een dopingschandaal rond zijn ploegleider Manolo Saiz de Ronde van Frankrijk te missen.

Gisteren maakte de Amerikaanse verzekeringsmaatschappij Liberty bekend per direct te stoppen met het sponsoren van de wielerploeg van Saiz. De directeur van de ploeg werd dinsdag met sportarts Eufemanio Fuentes en drie anderen opgepakt op verdenking van betrokkenheid bij een omvangrijk dopingschandaal in de wielersport.

Volgens de Spaanse media besteedde het Amerikaanse verzekeringsbedrijf, in Spanje bekend als Liberty Seguros, jaarlijks acht miljoen euro aan de wielerploeg. Het Duitse Würth, voor twee miljoen euro subsponsor van de ploeg, is niet van plan zijn aandeel te verhogen nu Liberty zich terugtrekt.

In de Ronde van Italië rijdt nu één renner in dienst van Liberty Seguros, de Nederlander Koen de Kort. Hij maakt de wedstrijd die zondag eindigt gewoon af.

„De implicaties van de gevolgen van de arrestatie van Manolo Saiz zijn uiterst zorgwekkend: zij schaden onze naam en de naam van de wielersport’’, aldus een verklaring van Liberty. De ploeg werd vorig jaar al getroffen door drie dopingaffaires, waarbij die van de op epo-gebruik betrapte Roberto Heras, viervoudig winnaar van de Ronde van Spanje, de meeste aandacht trok.

Maar zelfs als Liberty Seguros sponsor was gebleven, zou het vrijwel zeker zijn dat de organisatie van de Ronde van Frankrijk de Spaanse ploeg niet tot het evenement toelaat. Vooral voor Vinokoerov zou dat een fikse tegenvaller betekenen. Hij stapte eind vorig jaar over naar de Spaanse ploeg, na jarenlang in dienst van T-Mobile (en Jan Ullrich) te hebben gereden.

Saiz werd woensdag na verhoor door de rechter in voorlopige vrijheid gesteld. Saiz, bij wie een groot geldbedrag werd aangetroffen dat volgens de politie bestemd was voor de aankoop van stimulerende middelen of met rode bloedlichaampjes verrijkt bloed (dat grotere zuurstofopname mogelijk maakt), moet zich wel beschikbaar houden voor nader verhoor. De overige verdachten zullen vandaag worden gehoord en vermoedelijk eveneens op vrije voeten komen.

Sportarts Fuentes en de Madrileense hematoloog José Luis Merino Batres hebben inmiddels ontkend dat de aangetroffen zakjes bloed iets te maken hebben met illegale dopingpraktijken. Volgens beide gearresteerde artsen betreft het hier bloedmonsters voor onderzoek.

De politie beschikt eveneens over fotomateriaal en telefoontaps van gesprekken tussen een groot aantal wielrenners en de sportarts Fuentes waaruit de dopingpraktijk zou moeten blijken. Volgens de politie gaat het om de omvangrijkste dopingzaak tot dusver in Spanje. Aan de arrestaties ging onderzoek van vier maanden vooraf.

    • Steven Adolf