Sponsor wielerploeg Saiz trekt zich terug

Liberty Seguros heeft zich gisteren met onmiddellijke ingang teruggetrokken als sponsor van de wielerformatie Liberty-Würth.

De geldschieter besloot daartoe, nadat de ploeg in het middelpunt is komen te staan van een dopingaffaire. Manager Manolo Saiz werd opgepakt, maar hij mocht woensdagavond het politiebureau verlaten.

Een woordvoerder van Liberty Seguros verklaarde dat het bedrijf zijn financiële verplichtingen zal nakomen. Het bedrijf wenst echter niet meer in één adem te worden genoemd met de wielerformatie. Of de andere titelsponsor Würth het voorbeeld volgt, is niet bekend. Ploegleider Marino Lejarreta zei dat zijn renners de Ronde van Italië zullen uitrijden. „We kunnen dit seizoen ook zonder sponsor afmaken”, zei hij.

Saiz werd dinsdag door de Spaanse politie opgepakt. De Spanjaard werd uitgebreid verhoord in het kader van een operatie tegen doping in het wielrennen. Nadat hij uitgebreid was verhoord, mocht Saiz een dag later het politiebureau verlaten, maar hij blijft verdachte. De fanatieke manager kreeg zijn vrijheid terug, omdat hij „enkel als klant handelde” in de dopingaffaire en de politie hem niet als vluchtgevaarlijk beschouwt. Vier andere personen die werden opgepakt, blijven in hechtenis.

Spaanse media meldden dat ploegarts Eufemiano Fuentes, laboratoriumchef José Luis Merino en Saiz door de Guardia Civil in een bar werden gefilmd. Op de beelden is te zien dat Fuentes de zaak binnenliep met een koeltas, waarmee Saiz de gelegenheid even later verliet. Direct daarna werd het drietal gearresteerd. Daarbij zijn ingevroren buisjes met bloed gevonden. De verdachten hadden ruim 10.000 euro aan contant geld bij zich.

Dagblad El País meldde dat bij op de arrestatie volgende huiszoekingen nog eens tweehonderd buisjes met bloed in beslag zijn genomen. Die waren voorzien van een code waarmee de betrokken renners kunnen worden geidentificeerd. Het zou gaan om Spaanse topwielrenners, met uitzondering van Alejandro Valverde.

Radiozender Cadena Ser, die de affaire aan het licht bracht, noemde ook de namen van de leider in de Giro, Ivan Basso, en van de kopman van T-Mobile, Jan Ullrich. De Italiaan en de Duitser ontkenden gisteren, na de door de Duitser Stefan Schumacher gewonnen etappe, ooit met dokter Fuentes te maken te hebben gehad.