Reggaepionier die geen ster werd

Twee maanden voor zijn 65ste verjaardag is Desmond Dekker, de eerste Jamaicaanse popster in de nacht van woensdag op donderdag in Engeland overleden na een hartaanval. Ruim voor de internationale doorbraak van Bob Marley scoorde hij al hits. 007 (Shanty Town) (1967), Israelites (1968) en It Mek (1969) waren zijn grootste successen. Hij bracht de Jamaicaanse muziek als een van de eersten onder de aandacht van een wereldwijd publiek. Bovendien markeerden deze nummers de overgang van het snelle ska-ritme via het melodieuze rocksteady naar de langzame reggae-beat.

Desmond Dekker werd geboren als Desmond Adolphus Dacres in Kingston en verloor al jong beide ouders. In 1961 deed hij zonder succes auditie bij Duke Reid en Coxsone Dodd, de twee dominante producers in die tijd. Leslie Kong hapte wel en liet hem zijn eerste platen opnemen. Met nummers als King Of Ska vestigde hij zijn naam op het eiland. Met 007 (Shanty Town) vond hij aansluiting bij de lichtelijk gewelddadige rude boy-jeugdcultuur. Het nummer sloeg ook in Engeland aan, om te beginnen bij de ska-minnende mods. 007 (Shanty Town) kwam later terecht op de soundtrack van de reggae-film The Harder They Come (1971), die van zijn compaan Jimmy Cliff een ster maakte.

Dekker had de zorgeloze toon achter zich gelaten en zong zowel over de armoe en ellende op zijn geboorte-eiland als over de beloften van een beter leven elders. Israelites was een vroeg voorbeeld van de manier waarop de aanhangers van het rasta-geloof zich identificeren met het lot van de joden in de diaspora.

In de jaren ’70 werd het succes minder. Met de dood van Leslie Kong, in 1971, brak een richtingloze periode aan en kon Dekker niet profiteren van de toenemende belangstelling voor reggae. Terwijl de ster van Bob Marley omhoog schoot, stond Dekker, inmiddels vooral actief in Engeland, nog maar sporadisch in de hitlijsten. Eind jaren ’70 profiteerde hij enigszins van de ska-revival. Voor het punklabel Stiff nam hij het album Black & Dekker op, waarop hij, met de begeleidingsband van new wave-zanger Graham Parker, oude hits in een contemporain jasje stak. Robert Palmer produceerde het album Compass Point.

De tragiek van Dekker is dat hij zo nadrukkelijk bleef leunen op oud repertoire. Het album King Of Kings uit 1992 , bevat hits van tijdgenoten en van tijd tot tijd kwam er weer een nieuwe versie van Israelites uit: het werd in 1990 gebruikt in een reclamecampagne van cassettefabrikant Maxell. In het live-circuit bleef hij geliefd. De komende maanden stonden optredens in heel Europa gepland.