Moberg moet Ahold opsplitsen

Toen Anders Moberg drie jaar geleden het roer overnam bij Ahold, beloofde hij het door een boekhoudschandaal gehavende supermarkt- en cateringconcern weer op koers te zullen krijgen. Het plan was een aantal bedrijfsonderdelen te verkopen, andere divisies te saneren en synergievoordelen te putten uit Aholds verzameling Europese en Amerikaanse supermarkten, zoals Stop & Shop en Landover. Deze strategie is niet vruchtbaar gebleken. Misschien moet Moberg ermee stoppen en Ahold opsplitsen.

Aholds herstel van het boekhoudschandaal van 2003 ging met veel ups en downs gepaard en de voordelen van het onder één dak houden van alle supermarktformules bleken ongrijpbaar. Terwijl de Nederlandse Albert Heijn-keten het prima doet, kampt Stop & Shop met concurrentie van prijsstunters. De cateringdivisie – waar de meeste problemen de kop opstaken – heeft zijn marges weten te stabiliseren, maar blijft minder winstgevend en groeit trager dan concurrenten als Sysco.

Als gevolg daarvan is de aandelenkoers van Ahold de afgelopen jaren 15 procent achterop geraakt bij die van andere voedseldetaillisten – ondanks het herstelproces. Moberg zegt dat hij desondanks wil doorzetten, in de hoop dat zijn strategie uiteindelijk tot het juiste doel leidt. Maar de zorg van veel aandeelhouders is dat de Amerikaanse tak van het concern in de problemen zal blijven verkeren.

Een opsplitsing lijkt nu aantrekkelijk, op grond van de relatieve waarderingen. Supermarktketen Albertson’s werd in januari voor 7,3 maal de verwachte winst vóór rente, belastingen en afschrijvingen verkocht aan een groep participatiemaatschappijen en concurrenten. Met dezelfde verhouding zou Aholds Amerikaanse supermarktdivisie wel eens 11 miljard euro kunnen opbrengen. De cateringdivisie is volgens zakenbank Lehman Brothers 4 miljard euro waard. Met een overnamepremie daarbovenop zou dat kunnen oplopen tot 5 miljard euro.

Dan blijft de Europese detailhandelsdivisie over, die volgens Lehman nóg eens 4 miljard euro waard is. Alles bij elkaar opgeteld is dat bijna 20 miljard euro. Na aftrek van overheadkosten, schulden en minderheidsbelangen zou een opgesplitst Ahold zo’n 13 miljard euro waard kunnen zijn, ofwel 8,24 euro per aandeel – 30 procent boven de slotkoers van vrijdag.

Een argument tegen een opsplitsing is misschien dat beleggers hun stukken moeten verkopen vóórdat het herstel is voltooid. Maar dat zou geen probleem hoeven zijn – Ahold zou de divisies eenvoudigweg kunnen afstoten en de aandeelhouders laten beslissen wat ermee zou moeten gebeuren. En als dat zou betekenen dat een of meer bedrijfsonderdelen moeten worden overgenomen, moet dat mogelijk zijn. Ahold heeft met enige tegenzin een strategische analyse beloofd van zijn detailhandelsdivisie. Maar het is onwaarschijnlijk dat die tot een opsplitsing zal leiden. Beleggers moeten Moberg aansporen radicalere stappen te nemen.

John Foley

Voor meer commentaar uit Londen:www.breakingviews.com.Vertaling Menno Grootveld

    • John Foley