Claimadvocaat aangeklaagd

Amerika’s succesvolste claimadvocatenkantoor moet nu zelf voor de rechter komen.

Milberg Weiss zou cliënten betaald hebben om rechtszaken aan te spannen.

David Bershad (66), één van de twee aangeklaagde partners van claimadvocatenkantoor Milberg Weiss Bershad & Schulman, op zijn kantoor op Manhatten in New York. Foto Bloomberg David Bershad of Milberg Weiss in his office on 34th Street in Manhattan Wednesday, January 26, 2005. Photographer: Joe Tabacca/Bloomberg News Bloomberg News

De aanklager is aangeklaagd. Amerika’s meest beruchte claimadvocatenkantoor moet zich nu zelf verantwoorden voor zijn zakelijk gedrag. Milberg Weiss Bershad & Schulman en twee partners worden ervan beschuldigd twintig jaar lang cliënten omgekocht te hebben om rechtszaken aan te spannen.

Bij zogeheten class-action suits (massaschadezaken) is het van belang welk kantoor namens de eisende partij optreedt. Dat kantoor ontvangt als beloning voor het werk een percentage van de totale schadevergoeding die aan de hele groep aanklagers wordt toegekend. Door zichzelf te voorzien van een ‘stal’ van eisers die in verschillende zaken tegen betaling telkens opnieuw konden worden ingezet, heeft Milberg Weiss „de integriteit van het Amerikaanse juridische systeem” in gevaar gebracht, zei federaal aanklager Debra Wong Yang tegen Amerikaanse media.

Het mechanisme werkte volgens de 102 pagina’s tellende dagvaarding als volgt. Op verzoek van Milberg Weiss kochten ‘gewone’ Amerikanen effecten, anticiperend op een waardedaling van in opspraak geraakte ondernemingen. Daarmee kon Milberg Weiss de rechter overtuigen dat zijn cliënt de meest representatieve eiser was voor de rechtszaak. De rechter besliste daarop dat de cliënt in kwestie hoofdeiser werd, met Milberg Weiss als advocaat.

Dat is niet ongebruikelijk. De betaling voor deze dienst wel. Een van de partners deed contante betalingen uit een kluis in zijn dressoir op kantoor. Het bedrijf heeft naar eigen zeggen 45 miljard dollar (35 miljard euro) binnengehaald voor klagende groepen. Daarvan zou 11 miljoen betaald zijn aan eisende partijen die konden worden ingehuurd.

Het New Yorkse kantoor had in ieder geval drie verschillende families die zich hebben laten inzetten en belonen. Een daarvan was de familie van Seymour Lazar (78). Tussen 1981 en 2004 waren hij en zijn familieleden eiser in ongeveer zeventig verschillende rechtszaken. Ze ontvingen daarvoor 2,4 miljoen dollar aan „geheim en illegaal smeergeld”, volgens de dagvaarding. Een andere familie, die van de gepensioneerde Howard Vogel, ontving 2,4 miljoen dollar om, bijgestaan door Milberg Weiss, eiser te zijn. De veertig zaken van de familie Vogel werden aangespannen tegen onder meer olieconcern Valero, verzekeraar Oxford Health Plans en boekhandel Barnes & Noble.

De Amerikaanse Justitie is al sinds 2002 huiverig om grote ondernemingen strafrechtelijk te vervolgen. In dat jaar werd accountant Arthur Andersen aangeklaagd. Toen de veroordeling uiteindelijk teniet gedaan werd door het Amerikaanse Hooggerechtshof was het bedrijf al ineengestort en het personeel werkloos. Arthur Anderson' branchegenoot KPMG en farmaceut Bristol-Myers Squibb waren ook onderwerp van justitiële onderzoeken. Zij werkten mee en voorkwamen daarmee vervolging.

Milberg Weiss weigerde mee te werken met justitie, naar eigen zeggen omdat het bedrijf inzage moest verstrekken in dossiers van cliënten. „Dat zou een aantasting zijn van het fundament van het Amerikaanse recht”, stelt het bedrijf in een geschreven verklaring. De twee aangeklaagde partners, David Bershad (66) en Steven Schulman (54), besloten daarop in een niet geslaagde poging tot compromis met verlof te gaan. „Het kantoor wilde geen verantwoordelijkheid nemen”, zegt aanklager Wong Yang over dat moment. „We konden niet anders dan Milberg Weiss aanklagen.”

Het kantoor gaat in de tegenaanval. Minuten na de dagvaarding opende het kantoor afgelopen donderdag een website (milbergweissjustice.com). „We verdedigen onszelf met kracht”, schrijft een van de oprichters, Melvyn Weiss, „en we zullen van alle blaam gezuiverd worden”. Het onterechte onderzoek zou corrupte ondernemingen helpen onder hun aansprakelijkheid uit te komen.

Een van de advocaten die het kantoor nu bijstaat, William Taylor, zegt dat „honderden en honderden bedrijven die succesvol aangeklaagd zijn door Milberg Weiss” en „de politieke demagogen die claimadvocaten de schuld geven dat eieren duurder worden” tevreden zullen zijn met de aanklacht tegen het kantoor. Taylor doelt op het verwijt dat advocaten schuldig zijn aan een juridisering van het bedrijfsleven en producten daarmee duurder maken.

De gevolgen voor het kantoor zijn niet te overzien. Ook al mogen de niet-aangeklaagde advocaten hun praktijken voortzetten, andere kantoren zullen grote zaken proberen over te nemen. Dit weekend werd bekend dat Milberg Weiss van een zaak in Ohio is afgehaald. Een zaak in de staat Delaware, tegen het Russische olieconcern Lukoil, is ook onzeker.

En zelfs het onmogelijke lijkt mogelijk geworden: ondernemingen die eerder een zaak verloren kunnen zich nu groeperen en een class action-rechtszaak tegen Milberg Weiss aanspannen.

    • Freek Staps