Praten over vrede aan het ijsfront

Een Indiaas legerkamp op de Siachen-gletsjer in Kashmir. Alleen met speciale helikopters kunnen manschappen en materieel worden afgezet bij het basiskamp. Foto AP An aerial view of an Indian army camp at Siachen Glacier, about 750 kilometers (469 miles) northwest of Jammu, India, Tuesday, Feb. 1, 2005. Siachen is a 42-kilometer (26-mile) -long icy wasteland at a height of more than 6,100 meters (20,000 feet), where temperatures are usually far below zero (32 degrees Fahrenheit), with winds averaging a speed of 95 kilometers per hour (60 miles per hour). The Siachen Glacier traverses the Himalayan region dividing India and Pakistan, and is the worlds highest battlefield. (AP Photo/Channi Anand) Associated Press

In „een sfeer van vriendschappelijkheid en openheid” zijn Pakistaanse en Indiase onderhandelaars vanochtend in New Delhi begonnen aan overleg over demilitarisering van de Siachen-gletsjer, op ruim zes kilometer hoogte het hoogste slagveld ter wereld. Zo ontoegankelijk en zo onherbergzaam is de ruim veertig kilometer lange ijsvallei dat het gebied min of meer werd genegeerd toen India en Pakistan in juli 1972 onder internationale bemiddeling de huidige bestandslijn door Kashmir trokken. De Siachen-gletsjer werd een soort niemandsland, waarvan later de exacte begrenzing nog wel eens zou worden vastgesteld.

Maar met de komst van Indiase én vlak daarop Pakistaanse elitetroepen in deze uitpunt van de Karakoram-bergketen werd de Siachen-gletsjer vanaf 1984 het beroemdste en beruchtste strijdtoneel tussen Pakistan en India. Volgens militaire analisten heeft de plek geen strategische betekenis (de aartsrivalen hebben tenslotte atoombommen), maar is de symbolische betekenis des te groter. Sinds 1984 zijn er tussen de 3.000 en 5.000 soldaten gestorven – de meesten niet onder vijandelijk vuur maar aan hoogtezieke door de ijle lucht en door de onbarmhartige vrieskou, de harde wind en lawines. De Indiërs zitten zitten boven op de gletsjer en kunnen er niet af, de Pakistanen kunnen er niet op, omschrijven analisten het bevroren front. Nu wordt er niet meer gevochten, maar moeten de definitieve grenslijnen nog wel op papier worden gezet.