Voorop in de strijd tegen vogelgriep

Lee Jong-wook, die als directeur-generaal van de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) leiding gaf aan de internationale pogingen een wereldwijde grieppandemie te voorkomen, is vanmorgen op 61-jarige leeftijd overleden. Het nieuws werd bekendgemaakt op de jaarvergadering van de WHO, die juist vandaag in Genève begon.

Lee Jong-wook Foto AP Jong Wook Lee, Director General of the World Health Organisation (WHO) speaks during the presention of the WHO Report 2006 on "Global Tuberculosis Control," at the United Nations headquarters in Geneva, Switzerland, Wednesday, March 22, 2006. (AP Photo/Keystone, Salvatore Di Nolfi) Associated Press

De Zuid-Koreaan bestuurde de WHO met strakke hand. Hij nam zelfs geen rokers aan. Toch was hij binnenshuis populair, omdat hij grote donoren en farmaceuten lang niet altijd hun zin gaf. Bij politiek gevoelige onderwerpen als abortus gaf hij gezondheidsoverwegingen voorrang. Zaterdag moest Lee een spoedoperatie ondergaan om een bloedprop uit zijn hersenen te verwijderen.

“Dr. Lee', een tuberculose-expert die 23 jaar bij de WHO werkte, was zeker niet zo flamboyant als zijn voorgangster Gro Harlem Brundtland, maar wel zo toegewijd. Hij trad aan tijdens de crisis rond de longziekte SARS, waar de WHO niet ongeschonden uitkwam. Hoewel SARS de kop werd ingedrukt, leed de wereldeconomie grote schade doordat China WHO-artsen maanden buiten de deur hield en Brundtland preventieve reisbeperkingen moest afkondigen. Lee zwoer dat hij de meldingsplicht voor landen strenger zou maken, zodat de WHO er voortaan sneller bij kon zijn.

Sommigen zeggen dat Lee door het SARS-trauma te hard waarschuwde tegen de vogelgriep. Met apocalyptische scenario's zou hij angstpsychoses hebben aangewakkerd. Toch is de meldingsplicht van landen voor besmettelijke ziektes aangescherpt en kreeg Lee regeringen ditmaal in staat van paraatheid. Hij maakte zich ook hard voor goedkope aids-medicijnen voor arme landen.