NYSE repareert wet

Laat je niet wijsmaken dat toezichthouders niet van hun ervaringen kunnen leren. Neem de regelgevers bij de New Yorkse beurs, de New York Stock Exchange (NYSE). Vorig jaar kregen die kritiek te verduren omdat zij een aandeelhoudersonvriendelijke uitzondering op de regels voor bedrijfsovernames gestand wilden doen. Door dat besluit kon Sovereign Bancorp een controlerend belang in zichzelf aan de Spaanse Banco Santander verkopen zonder beleggers daarin te laten meebeslissen. Nu proberen diezelfde regelgevers stilletjes goedkeuring te verkrijgen van de Securities and Exchange Commission (SEC, de Amerikaanse beursautoriteit) om deze maas in de wet te dichten. Dat is goed nieuws voor de krachten van het democratische kapitalisme, ook al komt het te laat voor de aandeelhouders van Sovereign.

De uitzonderingsclausule was al eens eerder gebruikt, maar nog nooit zo plompverloren als in het geval van Sovereign. Gewoonlijk heeft een bedrijf de goedkeuring van de aandeelhouders nodig als het 20 procent of meer van zichzelf aan een derde partij wil verkopen. Maar onder de bestaande regels kan een bedrijf de beleggers negeren als het preferente aandelen gebruikt om deze horde te nemen. Dat is wat Sovereign heeft gedaan. Eerst verkocht het een partij nieuwe aandelen ter grootte van 19,8 procent van het totaal aan Santander voor 2,4 miljard dollar. Vervolgens konden de Spanjaarden hun belang tot 25 procent uitbouwen met behulp van preferente aandelen.

Hoewel deze transactie geheel legaal was, was zij wel in strijd met de geest van de wet. En er bestond weinig twijfel over dat Sovereign Santander feitelijk de touwtjes in handen wilde geven. De Spanjaarden zouden een vetorecht krijgen waarmee ze iedere poging om Sovereign-topman Jay Sidhu en de raad van commissarissen te wippen konden tegenhouden, en ze zouden iedere nieuwe aandelenuitgifte kunnen blokkeren. De NYSE eiste uiteindelijk wel dat deze bepalingen uit het contract werden geschrapt, maar zag ervan af op een stemming onder de aandeelhouders aan te dringen.

Nu wil de beurs niet alleen de maas in de wet dichten, maar ook de grens van 20 procent versterken tegen pogingen om daardoorheen te breken. Als het voorstel het fiat van de SEC krijgt, moeten bedrijven hun aandeelhouders om toestemming vragen als een ‘reeks verwante transacties’ leidt tot de verkoop van een belang van 20 procent of meer. Hoewel dit een Pyrrusoverwinning is voor beleggers in Sovereign, is het niettemin een overwinning voor de aandeelhouders in het algemeen.

Anthony Currie

Voor meer commentaar uit Londen:www.breakingviews.com.Vertaling Menno Grootveld