Verwaayen probeert het tenminste

Alle recente geruchten over een verkoop van British Telecom kunnen een beetje overdreven lijken. Maar één probleem van het telecomconcern zou er wel door worden opgelost: de tegenvallende beurskoers.

Sinds begin 2002 heeft de Nederlander Ben Verwaayen het als topman van British Telecom redelijk gedaan. Maar hij heeft niet veel waarde voor de aandeelhouders geschapen. De feitelijke marktwaarde daalde in die periode zelfs met bijna 3 miljard euro. Het zijn slechts de 4,4 miljard euro aan dividenduitkeringen en aandelenterugkopen waardoor de rendementen weer een positief aanzien krijgen.

Dat lijkt wreed. Verwaayen heeft British Telecom behoed voor de overstap van veel consumenten naar goedkope internettelefonie, die veel andere voormalige staatsmonopolies parten speelt. Door sterker te worden in de groeisector voor IT-diensten is hij erin geslaagd het aandeel van de gesproken telefonie in de concernomzet naar 16 procent terug te dringen.

De winst vóór belastingen over dit jaar zal volgens JCF Factset naar verwachting 3,2 miljard euro bedragen – bijna tweemaal het bedrag van vóór de komst van Verwaayen. De nettoschuld is in dezelfde periode van 20,5 miljard naar 11,7 miljard euro gedaald.

De verklaring voor de wanprestatie van de aandelenkoers ligt gedeeltelijk in de kaarten die Verwaayen heeft gekregen. De koers-winstverhouding van beursgenoteerde telecombedrijven is sinds 2002 met een kwart teruggelopen tot de factor vijf van nu. Daardoor heeft de beurswaarde een flinke deuk opgelopen.

Maar British Telecom verdient aantoonbaar een hogere waardering. De divisie voor IT-diensten is ruim 13 miljard euro waard, als de meervouden worden gehanteerd waarop de concurrenten worden verhandeld. Met de rest van het bedrijf erbij zou British Telecom 47 miljard euro waard moeten zijn en de aandelen 36 procent duurder dan nu.

Dat de korting niet is teruggelopen, is deels het gevolg van de omvangrijke pensioenlasten van het concern – die de bedrijfswaarde met ruim 3 miljard euro overtreffen – en zorgen over de kwaliteit van de IT-divisie. Verwaayen probeert in ieder geval iets te doen aan de pensioenkwestie, door uit te zoeken in hoeverre de overheid de pensioenen van British Telecom heeft gegarandeerd.

Hoeveel tijd Verwaayen heeft, is onzeker. De 1 miljoen pond (1,5 miljoen euro) die hij bij zijn aantreden in aandelen BT belegde, zal wel een gat in zijn zak hebben gebrand. Investeerders hebben de laatste tijd afwijzing na afwijzing ontvangen van tal van beursgenoteerde bedrijven. Je weet maar nooit: misschien kunnen ze een vriendelijker reactie verwachten als ze bij BT aankloppen.

Mike Verdin

Voor meer commentaar uit Londen:www.breakingviews.com.Vertaling Menno Grootveld

    • Mike Verdin