“Mijn leerlingen konden nog geen ui snipperen'

Wie: chef-kok Mike Westhuis.

Waarom: morgen is de feestelijke opening van marktrestaurant 't Gemaal in Rotterdam.

Chef-kok Mike Westhuis heeft zijn handen vol aan zijn leerlingen. Foto Bob van der Have Have, Bob van der

Mike Westhuis (36) is de Jamie Oliver van Rotterdam-Zuid. Net als de Engelse televisiekok leidt hij jongeren op voor het horecavak. In de keuken van restaurant 't Gemaal heeft de chefkok twaalf eerstejaars mbo'ers van het ROC Albeda College onder zijn hoede. In de bediening werken er nog eens twaalf leerlingen.

“Met twee linkerhanden kwamen ze binnen“, zegt Westhuis. “Ze konden nog geen ui snipperen. Laat staan dat ze een zalm van een scholletje wisten te onderscheiden.“

't Gemaal ligt in de Afrikaanderbuurt, een verpauperd stadsdeel waar vooral allochtonen wonen. Het restaurant speelt een sleutelrol in het ontwikkelingsproject “Eetwijk Feijenoord', dat de achterstandsbuurt moet omtoveren tot een hippe wijk.

Alles draait om de interactie met de buurt, legt Westhuis uit. Hij haalt op de naastgelegen Afrikaandermarkt zijn groenten en kruiden. Bij een buurtslager bestelt hij vlees dat volgens islamitische voorschriften is geslacht. “Halal vlees, kunnen moslims hier ook eten.“

Want 't Gemaal moet een smeltkroes worden. Het zal een zware dobber worden, verwacht Westhuis, maar hij gaat zijn uiterste best doen om de buurtbewoners te verleiden. Op de markt deelt hij bonnetjes uit voor gratis koffie, en hij nodigt kokende wijkbewoners uit hun lievelingsgerechten in te brengen.

De chef-kok, geschoold in de Franse en Italiaanse keuken, wil zelf ook graag leren. “Op onze menukaart staat al couscous en roti. Maar misschien willen de buurtbewoners liever iets anders eten.“

Eerst heeft hij echter zijn handen vol aan zijn Antilliaanse en Marokkaanse leerlingen. “Ik leer ze niet alleen koken, ik moet ze ook opvoeden. Sommigen kwamen in de proefperiode niet opdagen. Het zijn kinderen die heel erg losgelaten zijn. Je moet ze een handje helpen in het leven.“

De idealistisch kant van 't Gemaal spreekt hem aan. “Hopelijk stomen we ze klaar om aan de slag te gaan in nieuwe restaurants en eethuisjes. Bij voorkeur natuurlijk hier in de buurt, in de Eetwijk Feijenoord.“

Zie ook www.tgemaal.nl

Aanmelden? In afwachting van een wending in je leven? Laat het weten via whosnext@nrc.nl
    • Arjen Ribbens