L.A. aan de voeten van de Clippers

Het ‘tweede’ basketballteam van Los Angeles doet het goed in de play-offs. En beter dan de Lakers. Vanavond treden ze weer aan tegen de Phoenix Suns.

Chris Kaman vorige week in actie tegen de Suns. Foto Reuters Los Angeles Clippers center Chris Kaman (35) grabs a rebound against the Phoenix Suns in second quarter action in Game 2 of their NBA Western Conference semi-final playoff series in Phoenix, Arizona May 10, 2006. The Clippers won 122-97. REUTERS/Ross D. Franklin REUTERS

Dertig jaar lang waren de spelers van de Los Angeles Clippers de schlemielen van de NBA. Het team had in het seizoen 1986-’87 de twijfelachtige reputatie van het op een na slechtst presterende NBA-team ooit, met 12 gewonnen en 70 verloren wedstrijden. Maar de tijden zijn veranderd: dit seizoen zijn de Clippers de verrassing in de Western Conference. Daarin eindigde de ploeg als zesde, en in de eerste ronde van de play-offs werd Denver Nuggets uitgeschakeld. In de halve finales van de Western Conference staan de Clippers tegenover de Phoenix Suns, die in de eerste ronde met spectaculair spel die andere ploeg uit L.A. versloegen, de Lakers. In de best-of-sevenreeks spelen beide ploegen vanavond hun vijfde onderlinge duel. Maandagavond trok LA Clippers de stand gelijk: 2-2.

„Ik zeg niet dat we het favoriete team zijn, maar we kunnen op zich ieder team aan”, zei Clippers-coach Mike Dunleavy onlangs. „En dat is een geweldig gevoel.”

Dunleavy, in zijn jonge jaren een verdienstelijk college-basketballer en ex-coach van onder meer de Milwaukee Bucks en de Los Angeles Lakers, wist dat zijn lange-termijnvisie uiteindelijk resultaat zou opleveren. Hij zette zijn kaarten op de jonge talenten Elton Brand, Corey Maggette en Shaun Livingston en wist aan het begin van het huidige seizoen ‘free agent’ Cuttino Mobley en veteraan Sam Cassell op basis van een ruildeal naar de club te halen. Point guard Cassell, bijgenaamd E.T., speelt met passie en flair en is de aanjager van het team. „Je moet mij niet alle eer geven nu we de tweede ronde van de play-offs bereikt hebben”, zei Cassell vorige week na afloop van een training. „Ik doe gewoon wat ik al jaren doe, maar ditmaal valt alles binnen ons team op zijn plaats.”

„Dit is absoluut de reden waarom ik voor de Clippers getekend heb”, vult guard Mobley aan. „Toen ik het contract tekende maakten veel spelers in de NBA grappen over de Clippers, dat het seizoen voor ons al over zou zijn in januari en dergelijke. Het is nu mei en de Clippers zijn nog steeds in de race, baby!”

Het is even wennen om na de jarenlange gekte rond de Lakers in het volgepakte Staples Center, de thuisbasis van zowel de Lakers als de Clippers, spandoeken met ‘Go Clippers!’ te zien en talloze fans in Clippers-shirts met de naam van hun favoriete speler. Meest gesignaleerde namen: Brand, Maggette en Cassell. De Clippers zijn het coolste team in Los Angeles en hun play-offwedstrijden zijn steevast uitverkocht. Celebrities willen nu geassocieerd worden met die andere winnaars uit L.A. Zo zijn de acteur Billy Crystal en tv-persoonlijkheid Dr. Phil voortdurend van dichtbij in beeld op het grote scherm boven het veld. Het is weer eens wat anders na de bekende beelden van acteur Jack Nicholson, breeduit grijnzend en verscholen achter een zwarte zonnebril bij de thuiswedstrijden van de Lakers.

De meest opvallende fans echter zijn de jongens van de Chris Kaman Fanclub, met zelfgemaakte pruiken van geel touw. Tijdens elke time-out springen ze op en voeren ze een dansje uit. Hun held Chris Kaman is de 24-jarige center uit Grand Rapids (Michigan) en in 2003 gedraft door de Clippers. Aanvankelijk leek de speler die aan ADHD lijdt en door het gebruik van het medicijn Ritalin lange tijd zijn eetlust verloor, in de categorie ‘lange houten klazen’ te vallen, maar de zowel links- als rechtshandige rebounder is de sensatie van het seizoen met gemiddeld 12 punten en 10 rebounds.

Het wilde blonde haar van Kaman is inmiddels zijn handelsmerk geworden. Toen een verslaggever hem vroeg waarom hij zijn haar niet afknipt, antwoordde de basketballer gelaten: „Dude, kijk naar mijn haargrens. Ik word kaal, dus gun me de tijd dat ik mijn haar nog kan laten groeien.”

Kaman zal dezer dagen samen met zijn teamgenoten alle zeilen moeten bij zetten. De huidige tegenstander, Phoenix Suns, is geducht. Eerder al schakelden ze de Lakers uit door de zevende en beslissende wedstrijd te winnen. De ster van het gezelschap is ‘point guard’ Steve Nash die voor het tweede achtereenvolgende seizoen tot meest waardevolle speler (MVP) van de NBA is uitgeroepen.

Afgelopen vrijdag, in de derde onderlinge ontmoeting, slaagden de Clippers er in om een achterstand van elf punten weg te werken. Het was met name de Servische power forward Vladimir Radmanovic die met drie afstandsschoten wist te scoren. Ondanks het magere schotpercentage van de Suns – slechts 37.2 procent – was het Steve Nash die bij een stand van 91-91 met een vallend schot scoorde en daarmee de wedstrijd besliste. Cassell moest de laatste minuten van de wedstrijd vanaf de reservebank toekijken. Coach Dunleavy verving hem door Shaun Livingston, die defensief sterker opereert. „Mijn kracht ligt inderdaad meer in de aanval”, reageerde Cassell na afloop, „maar we moesten onze tactiek bijsturen omdat de Suns met een laatste offensief kwamen.”

Dinsdagavond wonnen ze Clippers hun vierde onderlinge duel, met 114-107. Vanavond hopen de Clippers weer een stap dichterbij een lang gekoesterde droom te komen: het bereiken van de finales van de Western Conference.

In de andere halve finale staat Dallas Mavericks met 3-1 voor op titelverdediger San Antonio Spurs. Gisteren won de ploeg uit Dallas het vierde onderlinge duel, met 123-118. Morgen kan de tweestrijd beslist worden. In de Easternn Conference kwam Cleveland Cavaliers gisteravond op gelijke hoogte met de Detroit Pistons (2-2), en heeft Miami Heat een 3-1 voorsprong op de New Jersey Nets genomen.

    • Griselda Molemans