Nieuwe generatie gamen, vloeiend en slim

Iedereen die ook maar iets met games te maken heeft, was op de E3 in Los Angeles.

De gamer heeft dit najaar drie spelcomputers om uit te kiezen.

Next-gen-gamen: mooier, scherper en grootser pagina 26 en 27 De E3 is een beurs met al het nieuws over games, maar alleen voor mensen uit de industrie zelf, niet voor het publiek. Foto AFP Visitors play electronic games on Sony's PlayStation Portable (PSP) at the 2006 Electronic Entertainment Expo (E3) at the Los Angeles Convention Center, 12 May 2006. AFP PHOTO / Robyn BECK AFP

Het was de belangrijkste E3 sinds jaren. Daar waar Microsoft vorig jaar met zijn nieuwe spelcomputer Xbox 360 het veelgehoorde next-gen tijdperk inluidde, antwoordden Sony en Nintendo dit jaar met hún nieuwe machines. Met respectievelijk PlayStation 3 en de Wii heeft de gamer dit najaar drie spelcomputers om uit te kiezen. En ook de pc blijft een belangrijke speler in de markt voor computergames.

Wat betekent dat nu precies, next-gen gamen? Als het aan Sony en Microsoft ligt worden games mooier, scherper en grootser. Spelers moeten thuis, in de huiskamer, spelervaringen beleven die big-budget-films voorbijstreven. En dat in hoge resoluties, ondersteund door overweldigend 3D surround geluid. Voorts krijgen games slimmere vijanden, realistische zwaartekracht, vloeiend bewegende animaties, en artificiële intelligentie die moet zorgen voor overtuigend, veelzijdig en emotioneel gedrag van de spelkarakters.

Die belofte lossen Microsoft en Sony dit jaar gedeeltelijk in. Beide partijen toonden vooral veel grafisch geweld en veel mooie plaatjes. Maar waar de graphics van het beeld afspatten, bleef de intelligentie vaak nog achter. Toegegeven, veel games die getoond werden waren ruwe versies van spellen die pas volgend jaar het licht zien. Maar er ligt nog genoeg schaaf- en poetswerk.

Veel aandacht ging uit naar Sony’s opvolger van de PlayStation 2. De PlayStation 3 verschijnt op 17 november in Amerika en Europa. De machine huisvest een krachtige Cell-processor en kan supermooie beelden produceren. Hoger dan de Xbox 360; namelijk 1.920 bij 1.080 pixels in plaats van 1.280 bij 720 pixels. In beide gevallen geldt dat het beeld pas echt goed tot zijn recht komt op een dure HD-televisie.

Een aantal PlayStation 3-spellen was grafisch van ongekend niveau. Een actie-avonturenspel als Heavenly Sword toonde acrobatisch vechthoogstandjes van een lenige roodharige heldin om stil van te worden. En Assassin’s Creed van Ubisoft, een titel die zich afspeelt tijdens de derde kruistocht in en rond het middeleeuwse Jeruzalem, was voor velen dé game van de show. De levende middeleeuwse wereld, de vrijheid om te gaan en te staan waar je wilt en de grafische details zorgen voor een spektakel.

De PlayStation 3 verschijnt in twee varianten op de markt, met 20 of 60 gigabyte harde schijf. In beide machines zit een BluRay-speler die HD-films kan afspelen. Microsoft reageerde door een losse HD-dvd speler aan te kondigen die je in je Xbox 360 kan pluggen. Het is nog niet duidelijk wat nu uiteindelijk de standaard en opvolger van dvd wordt; de BluRay waar Sony in gelooft of HD-dvd waar Microsoft zijn kaarten op zet, maar de spelcomputers hebben de strijd ingezet. Het roept de videorecorderstrijd tussen Betamax en VHS uit de jaren tachtig in herinnering.

Ook online gamen en internet spelen een belangrijke rol in de strategie van het Japanse Sony; iets dat tijdens de levenscyclus van de PlayStation 2 nooit goed uit de verf is gekomen. Sony kopieert met PlayStation 3 online de functies die bij Microsoft al aanwezig zijn: via Xbox live kun je online je vrienden uitnodigen, tegen elkaar spelen, een vriendenlijst aanmaken en nieuwe content, al dan niet tegen betaling, downloaden. PlayStation 3 kent straks een soortgelijk model.

Microsoft is inmiddels al weer verder. Op de E3 kondigde oprichter Bill Gates ‘Live Anywhere’ aan, een nieuwe feature die spelers in staat stelt om pc’s, Xbox-360-spelcomputers én mobiele telefoons met elkaar te laten communiceren. Dit kan (in 2007) dankzij het vernieuwde Windows Vista, de opvolger van XP, dat is gericht op multimediaal gebruik. In de praktijk betekent dit dat pc-gamers tegen Xbox-360-spelers online kunnen spelen. Dat maakt het voor spelontwikkelaars uitermate interessant om een spel zowel voor de pc als voor de Xbox 360 te ontwikkelen.

De pc blijft overigens opvallend goed overeind. Vooral strategiespellen, shooters en rollenspellen doen het goed op pc, en dan met name de online rollenspellen die met honderden, zo niet duizenden spelers tegelijk gespeeld worden.

Nintendo weigert mee te doen aan de rat race om de mooiste graphics en vaart haar eigen koers. Het eigenzinnige Japanse bedrijf lijkt eerder terug te gaan naar de basis waar de zwieperd met een controller in de vorm van een afstandsbediening al genoeg is om een spelletje te spelen. Door zowel laagdrempelige als klassieke avonturenspellen op de Wii spelcomputer te maken, die beide met intuïtieve besturingen te spelen zijn, hoopt Nintendo nieuwe gamers aan te spreken en pleziert het de trouwe Nintendo-adepten. Die laatste mogen straks weer vrolijk huppelen en springen in het uitdagende Super Mario Galaxy, terwijl oma een controller gebruikt als golfstok of tennisracket. De lanceerdatum en de prijs van Wii zijn nog niet bekend.

Electronic Entertainment Expo (E3): www.e3insider.com

    • Jan Meijroos