It's my Ambien, stupid!

„Hier gebruikt iedereen Ambien.” Wat de opmars van een slaappil doet voor een Kennedy-ongeluk.

Slaapmiddel Ambien Foto Bloomberg Pills of Sanofi-Aventis SA's Ambien, the top-selling insomnia drug in the U.S., are seen arranged in a "zzz..." pattern in a Cambridge, Massachusetts pharmacy Wednesday, March 23, 2006 in this photo illustration. The number of prescriptions for sleeping pills have dipped in recent weeks after reports that Ambien may cause binge eating and driving while sleepwalking. New prescriptions fell 11 percent for Ambien and 4.1 percent for Sepracor Inc.'s Lunesta in the two weeks after the New York Times reported the rare side effects. Photographer: JB Reed / Bloomberg News Bloomberg News

Wat hebben Congreslid Patrick Kennedy, New York Times-columniste Maureen Dowd en voormalig minister van Buitenlandse zaken Colin Powell gemeen?

Ze gebruiken het slaapmiddel Ambien. En met hen een ontzagwekkend aantal Amerikanen.

De slaapmiddelenmarkt is sky-rocketing, zo heet het hier. De laatste zes jaar steeg de vraag met zo’n 60 procent. Vorig jaar werden in Amerika (bijna 300 miljoen inwoners) 42 miljoen recepten voor een slaapmiddel uitgeschreven. Ambien is de absolute marktleider.

Vanwaar deze opmars? Er zijn hier grofweg vier verklaringen gangbaar:

Het zou het medicijn zijn tegen de moderne manier van leven, waardoor iedere dag te kort is en de stress navenant stijgt.

Het zou een gevolg zijn van een moderne omgang met pillen voor de geest. Het slikken van tranquillizers, slaapmiddelen of antidepressiva wordt hier nu gezien als een vorm van brain-styling, in de woorden van New York Magazine: wie vroeger zijn haar krulde, zet nu zijn geest in de plooi. Wat heb je een leuk esprit, vandaag! Dank je, het is mijn Ambien (mijn Prozac, mijn Paxil, mijn Klonopin.)

Dan is er de toename van het aantal reclamespotjes voor slaapmiddelen, waarin mooie vrouwen verrukkelijk ontwaken. Dat wil ik ook.

En tot slot is er soms de link met 9/11. Maar zelden. Is dat, nu we toch in de psychosociale sfeer belanden, verdringing? Dat het zo weinig wordt genoemd? Een maand na 9/11 was het aantal recepten voor slaapmiddelen in New York met een kwart, en in de hele VS met 11 procent gestegen. De jaren daarna bleef de vraag toenemen.

Onderzoekers van de Mayo Clinic voor slaapstoornissen in Massachusetts constateerden dit voorjaar een curieus bijeffect waarmee de kranten vol stonden. Ambien-slikkers lijken opmerkelijk vaak in hun slaap te gaan wandelen of te gaan autorijden. Of ze eten de ijskast leeg. Een inlichtingenofficier bij de marine is betrapt op winkeldiefstal onder invloed van Ambien. De eerste Ambien-gebruikers zijn al een rechtszaak begonnen tegen de fabrikant.

Columniste Maureen Dowd, de eerste om met dit soort zaken de draak te steken, noemt de nieuwe Ambien-zombies sleeper cells. Zij beweert als incidentele Ambien-gebruikster griezelig vaak te ontwaken tussen Snicker-wikkels en Toblerone-vlekken, ‘vooral in hotels met minibars’.

Maar de politie, van de staat Washington aan de westkust, signaleert volgens de New York Times wel degelijk ‘Ambien gerelateerde’ verkeersongelukken, ‘rond middernacht’.

Dat was ik niet, officer. Dat was mijn Ambien.

Sinds vorige week stelt ook de familie Kennedy niet teleur. In de vroege ochtend van 4 mei ramde Congreslid Patrick Kennedy zijn auto in deze stad tegen een wegversperring op Capitol Hill. Op hoge snelheid, zonder licht, zwaar beneveld en niet aanspreekbaar. Het was de Ambien, zei ook hij later. De politie controleerde hem niet op alcohol. Omdat het ‘ongepast’ is Congresleden tot de orde te roepen, zei een agent.

Patrick Kennedy (39) is de zoon van senator Edward ‘Ted’ Kennedy, de broer van de vermoorde president. Als lid van het Huis van Afgevaardigden is hij nooit belangrijk gevonden. Nu er Ambien in het spel is, verandert dat.

Is Patrick Kennedy tragisch, zoals hij zich met verve presenteerde op zijn persconferentie, waar hij aankondigde zich direct in de Mayo Clinic te laten opnemen? Ziek? Een slachtoffer van depressies en medicijnverslaving? Of maakt hij slim gebruik van hét excuus van de laatste maanden: het was mijn Ambien? Eerder alcohol- en cocaïnegebruik van Kennedy werd vrijwel genegeerd. Maar nu voelt het halve land zich aangesproken.

En hoe het nu zat met Colin Powell?

Die was in zijn Ambien-enthousiasme zijn tijd vooruit. Powell gaf in 2003 een interview aan de Arabische krant Asharq Al-Awsat. Het staat nog op de website van zijn toenmalig ministerie.

Powell praat over zijn drukke reisschema.

De interviewer: „Dus u gebruikt slaaptabletten om op orde te blijven?”

Powell: „Ja. Nou, zo zou ik ze niet noemen. Ze zijn een prachtig medicament – niet medicament. Hoe zal ik het noemen? Ze worden Ambien genoemd, en dat is heel goed. Gebruikt u geen Ambien? Hier gebruikt iedereen Ambien.”

De komiek Andy Borowitz zal het niet geweten hebben. Hij had het ongetwijfeld geciteerd. Borowitz kopte deze maand in zijn quasi-nieuwsrubriek: „Studie: Ambiengebruikers Vallen Landen binnen in Hun Slaap (‘Wake Up With No Memory of Reasons for Invasion, No Exit Strategy.’)”