Budhia mag niet meer rennen

Hij haalde de wereldpers door als 4-jarig jongetje 65 kilometer hard te lopen.

Een Indiase krant vraagt zich af of van zijn talent niet een freak-show is gemaakt.

Budhia Singh vorige week tijdens zijn omstreden ‘marathon’. Foto AP Budhia Singh, 4, runs along with soldiers in Bhubaneswar, in the eastern Indian state of Orissa, Tuesday, May 2, 2006. Cheered by thousands, Singh ran 65 kilometers (40 miles) Tuesday to enter the country's foremost record book. Singh, a slum resident from Orissa whose talent was discovered by a local sports coach, was escorted by doctors and 300 paramilitary cadets of the Central Reserve Police Force which plans to sponsor his upbringing. (AP Photo/Biswaranjan Rout) Associated Press

Hij is met overtuiging de jongste langeafstandloper van India, maar het bleek moeilijk om zijn prestatie in het Indiase Limca Book of Records vast te leggen. Niemand weet precies hoe oud Budhia Singh is. Vorige week woensdag rende de ongeveer vierjarige jongen 65 kilometer achter elkaar. Hoewel het hem niet lukte de voorgenomen 70 kilometer uit te lopen, werd Budhia ingehaald als een held. Tijdens zijn tocht van zeven uur en twee minuten, tussen Puri en Bhubaneswar in de arme oostelijke deelstaat Orissa, gooiden toeschouwers bloemenkransen om zijn hals, en volgden cameraploegen hem op de hielen. Een rechercheteam van de deelstaatpolitie sponsorde de tocht.

Twee dagen later sloeg de opwinding over ‘Marathon Budhia’ echter om in verontwaardiging. Vrijdag bracht de politie Budhia naar het ziekenhuis. In opdracht van de Nationale Mensenrechtencommissie moest een team van vijf artsen de gezondheid van de kleuter onderzoeken. De vraag was gerezen of het loopwonder niet het slachtoffer was geworden van uitbuiting door zijn coach en voogd, de judoleraar Biranchi Das.

Das is de ontdekker van Budhia’s talent. Het jongetje werd geboren in een sloppenwijk. Zijn moeder weet alleen nog dat dat „ergens na de cycloon” in 1999 gebeurde, Budhia’s geboortebewijs is kwijt. Toen de vader van Budhia en zijn drie zussen, een dronken bedelaar, in 2004 stierf, verkocht zijn moeder hem voor 800 roepies (veertien euro) aan een straatventer. In Zuid-Azië gaan arme kinderen vaak voor een ander gezin werken in ruil voor onderwijs.

Judoleraar Das liet Budhia eens voor straf rondjes lopen rond het sportveld. Hij vergat het jongetje, en toen hij bij terugkomst vijf uur later zag dat hij nog steeds aan het rennen was, begreep Das dat hij met een talent te maken had. Hij betaalde de straatventer zijn geld terug, bracht Budhia weer naar zijn moeder en ontfermde zich over zijn toekomst.

Rond Budhia ontstond een circus. Coach Das, die zich had voorgenomen Budhia’s talent met aandacht te ontwikkelen, reisde met hem door het land voor optredens bij evenementen. Budhia verscheen in televisieprogramma’s en reclamespotjes. Het dagblad Hindustan Times berichtte deze week dat een Hollywood-producer Budhia’s leven wil verfilmen. Er bestaat al een Franse documentaire over hem en er zou een uitnodiging uit Londen zijn geweest. Het is hem niet om het geld te doen, zegt Das. Budhia houdt gewoon heel erg van rennen.

Inmiddels is er een nieuw circus ontstaan, nu omtrent Budhia’s gezondheid. Maandag besloot de deelstaatregering dat Budhia geen marathons meer mag rennen tot hij „de geschikte leeftijd” heeft bereikt. De artsen constateerden dat hij ondervoed is, bloedarmoede heeft en aan een hoge bloeddruk lijdt. Als Budhia lange afstanden blijft rennen, dreigt het risico van een vergroot hart. Het hoge ureumgehalte in zijn bloed zou bij aanhoudende inspanning kunnen leiden tot nierproblemen. Zijn skelet en vooral zijn gewrichtskapsels, die nog volop in ontwikkeling zijn, kunnen blijvend beschadigen. Er volgt nog een bloedonderzoek om te bepalen of er doping is gebruikt. Met een MRI-scan willen de artsen een beter beeld krijgen van Budhia’s leeftijd.

Das laat het er niet bij zitten. Hij eist een onafhankelijk medisch onderzoek en dreigt met een rechtszaak. De deelstaatoverheid wil Budhia weghalen bij de coach als hij lange afstanden blijft rennen. Tegen de Herald Tribune zei Das gisteren: „De overheid heeft het recht niet hem te laten stoppen met rennen. Ze kunnen zeggen wat ze willen, maar hij zal niet stoppen. Vanmorgen heeft hij al veertien kilometer gerend. Het maakt hem gelukkig.”

Het dagblad The Times of India betrok de zaak op het hele land: „Het getouwtrek rond Budhia illustreert de Indiase traditie om zeldzaam talent tot een freak show te reduceren.”

Budhia zelf kwam de afgelopen dagen ook aan het woord. „Ik sta onder geen enkele druk”, zei hij. En ook: „Ik vind het gewoon heerlijk om te rennen. Voor mijn land, mijn deelstaat en de judoclub van mijn coach.” En toen hij vorige week na 65 kilometer wegens uitputtingsverschijnselen moest opgeven: „Ik vond het heerlijk om vandaag te rennen. Ik kan zoveel rennen als ik wil.” Daarna stak hij zijn duim in zijn mond.