Dolfijnen noemen elkaar bij de naam

Dolfijnen roepen elkaar bij hun naam. Iedere tuimelaar (Tursiops truncatus) heeft zijn eigen kenmerkende fluitje. Groepsgenoten herkennen dat en gebruiken het om de ander te roepen. Dat hebben biologen onder leiding van zeezoogdieronderzoeker Vincent Janik van de St. Andrews University in Schotland aangetoond. Hun onderzoek is vandaag gepubliceerd in het Amerikaanse wetenschappelijke tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences.

Daarmee is de dolfijn het eerste dier naast de mens dat ‘namen’ gebruikt voor de aanduiding van soortgenoten, zo concluderen Janik en zijn collega’s. Door geluiden met de computer na te bootsen konden de onderzoekers laten zien dat de dieren elkaar niet herkennen aan het stemgeluid, maar aan de specifieke variaties in toonhoogte, duur en volume.

De ontdekking is een volgende mijlpaal in het onderzoek naar de intelligentie van het sociale zeezoogdier. Sinds de televisieserie Flipper hebben dolfijnen een bijzonder intelligent imago; harde gegevens ontbraken echter. In 2001 werd een eerste aanwijzing in die richting gevonden, toen werd vastgesteld dat dolfijnen kunnen begrijpen waarnaar een mens wijst. Als een dier dat begrijpt, betekent dat dat het inzicht heeft in de psyche van de wijzer. Mensapen begrijpen er meestal weinig van, honden juist vaak veel. Een andere belangrijke test, die wijst op een vorm van zelfbewustzijn, is de spiegeltest. Die test volbrachten dolfijnen (ook in 2001) toen werd aangetoond dat ze via een spiegel kunnen waarnemen dat er merktekens op hun lichaam zijn aangebracht. Alleen chimpansees, orang-oetans en een enkele gorilla kunnen dat ook. Het laatste woord over de dolfijn-intelligentie is nog niet gezegd. Dat ze gemakkelijk kunstjes leren in een dolfinarium zegt weinig. Hun hersenen zijn relatief groot, maar daarvoor zijn ook andere verklaringen. Dolfijnen kennen bijvoorbeeld geen REM-slaap (de ‘droomslaap’) en dat gebrek zou volgens sommigen ook kunnen leiden tot een groot brein. Het enige andere REMloze zoogdier is de mierenegel, niet bekend om zijn slimheid, maar weer wel in het bezit van een groot brein.

Dolfijn: pagina 8