Zes vluchtelingen uit Noord-Korea welkom in VS

Zes Noord-Koreaanse vluchtelingen hebben politiek asiel gekregen in de Verenigde Staten - de eerste keer dat zoiets gebeurt. Volgens de Republikeinse senator Sam Brownback, die zich druk maakt over de schending van mensenrechten in Noord-Korea, arriveerde het zestal - vier vrouwen en twee mannen in de leeftijd van 20 tot 36 jaar - vrijdagnacht in de VS vanuit een niet nader genoemd Zuidoost-Aziatisch land.

De Amerikaanse toekenning van de vluchtelingenstatus aan de Noord-Koreanen is opmerkelijk. Twee jaar geleden werd onder druk van senatoren als Brownback wetgeving aangenomen die het voor de vluchtelingen gemakkelijker moet maken asiel in de VS te krijgen, maar in de praktijk was daar tot dit weekeinde weinig tot niets van te merken. Sommige critici stellen dat de VS, de belangrijkste criticus van het Noord-Koreaanse stalinistische regime, met de toelating van de zes 'gezichtsverlies' willen voorkomen - aldus de Zuid-Koreaanse minister van Hereniging, Lee Jong-seok.

De meeste vluchtelingen uit Noord-Korea ontvluchten de hongersnood, armoede en onderdrukking in eigen land via China. Velen verblijven daar illegaal onder vaak kommervolle omstandigheden als ze al niet worden teruggestuurd. Sinds het einde van de Koreaanse oorlog (1953) hebben tussen de 7.500 en 8.000 Noord-Koreanen asiel gekregen in Zuid-Korea - van wie tweederde in de afgelopen vier jaar (sinds Noord-Korea te kampen kreeg met ernstige hongersnood). De Noord-Koreaanse asielzoekers komen vanuit China doorgaans in Zuid-Korea terecht via een 'derde' Zuidoost-Aziatisch land.

Die weg hebben de zes vluchtelingen die nu in de VS zijn toegelaten kennelijk ook gevolgd. Volgens Zuid-Koreaanse activisten verbleven de zes in betreurenswaardige omstandigheden. Zo zou een van hen, een 20-jarige vrouw die Noord-Korea in 2001 ontvluchtte, in China verschillende keren op de huwelijksmarkt zijn verkocht, en het slachtoffer zijn geworden van verkrachting en dwangarbeid. In 2004 werd ze door de Chinese politie teruggestuurd naar Noord-Korea, maar begin dit jaar wist ze na het uitzitten van gevangenisstraf, opnieuw te ontkomen.

Een van de hulpverleners zei blij te zijn met het besluit van de VS de zes vluchtelingen op te nemen. 'Maar ik weet niet of ze er mee door zullen gaan', zei hij. 'Ik denk het eigenlijk niet.'