Experimenteren in Italiaans hooggebergte

De Ronde van Italië gaat vandaag in het Belgische Seraing van start. Met een topbezetting en een loodzwaar parcours. Toch blijft de aandacht voor de Giro in veel landen achter.

Aan het parcours zal het niet liggen. Dat is dit jaar, met zes bergetappes in de slotweek, zelfs zwaarder dan in de Tour de France. 'Wielertechnisch gezien is de Giro de mooiste ronde van dit jaar. Één beklimming is zelfs zo steil dat we een speciaal tandwiel moesten bestellen voor een verzet dat alleen bij het mountainbiken wordt gebruikt', zegt Frans Maassen.

De oud-coureur zit deze Ronde van Italië achter het stuur van de ploegleiderswagen van de Rabobank. Hij rekent weer op een spannende strijd. Bijna alle topcoureurs zijn er. Mannen als Ivan Basso en Jan Ullrich nemen het op tegen oud-winnaars als Damiano Cunego en Paolo Savoldelli. Toch is de aandacht voor de Giro in Nederland veel minder dan de wedstrijd zou verdienen.

'Voor ons is dat eerlijk gezegd wel lekker. We kunnen naar Italië met een relatief jonge ploeg. Omdat de wedstrijd door de Nederlandse media niet zo intensief wordt gevolgd, is de druk ook minder. Je kan nog eens experimenteren. Vorig jaar hebben we bijvoorbeeld Thomas Dekker zonder knechten laten rijden. Hij had een hekel aan wringen, maar ontkwam er niet aan om op te komen voor zijn plek', zegt Maassen.

Voor de Italianen is de Giro de belangrijkste wierwedstrijd van het jaar. Italiaanse ploegen komen met favorieten als Cunego (winnaar 2004), Gilberto Simoni (2001,2003) en Danilo di Luca aan de start. CSC, de ploeg van Basso, heeft luxe knechten als Jens Voigt, Bobby Julich en Carlos Sastre opgesteld. Dit jaar mikt Basso op de dubbel, Giro en Tour. Marco Pantani was in 1999 de laatste die beide rondes in één jaar won. Ook de Discovery-ploeg van oud-winnaar Savoldelli (2002, 2005) oogt sterk met renners als Vjatsjeslav Ekimov, Manuel Beltran en José Luis Rubiera. Vorig jaar won de 33-jarige Savoldelli de roze trui zonder al te veel steun van zijn ploeg, die gefixeerd was op een Tourzege van Lance Armstrong.

Voor de meeste andere niet-Italiaanse topteams staat de Giro in de schaduw van wat erna komt. De Spanjaarden mikken op Tour en Vuelta. T-Mobile hoopt dat Jan Ullrich zich de komende weken eindelijk in vorm rijdt. Ook Rabo legt niet teveel druk op de renners die in de Giro actief zijn. Michael Rasmussen, vorig jaar ritwinnaar en bergkoning in de Tour, ziet de komende drie weken puur als training. 'Ik heb pas acht wedstrijddagen gehad dit seizoen en ben dus niet in staat om te strijden tegen mannen als Basso. Het is voor mij zelfs geen doel op zich om Milaan te halen. Het enige doel is: zoveel mogelijk trainen voor de Tour. Ik moet voor mezelf zorgen. Ik ben geen beschermd renner.'

Als kopman van de Rabobank gaat de 25-jarige Colombiaan Mauricio Ardila van start. Zijn doel: een plaats bij de eerste tien. Op herhaling gaat Theo Eltink die vorig jaar, als 23-jarige, verbazingwekkend goed reed en in het eindklassement als 29ste eindigde. Voor de Tour de France is hij volgens de ploegleiding nog niet sterk genoeg. 'Dat heb ik deze winter al te horen gekregen. Jammer, maar dat heb je nu eenmaal in een sterke ploeg als de Rabobank', zegt Eltink tijdens een persbijeenkomst. 'Fysiek en mentaal moet ik gewoon beter worden. Het voordeel is dat ik in Italië voor eigen kansen kan rijden.'

Meer nog dan op een goede klassering hoopt Eltink dit jaar op een etappezege. Met een overwinning zal hij zeker de aandacht in eigen land trekken, want een Nederlandse ritwinnaar in de Giro is lang niet voorgekomen: Jeroen Blijlevens was in 1999 de laatste.

Leerzaam heeft Eltink zijn eerste Giro, die hij later moest bekopen met een flinke inzinking, zeker gevonden. 'Ik weet nu wat ik voor de kiezen krijg. Vorig jaar was ik bang om de finish niet te halen. Als ik niet ziek word of val weet ik zeker dat ik het einde haal.'

Gelet op het loodzware parcours is het zelfvertrouwen van Eltink opmerkelijk te noemen.

Na vier dagen in België volgt een rustdag, met een reis per vliegtuig naar Piacenza. Na zes overwegend vlakke ritten in Italië is er opnieuw een rustdag.

Voor de tweede helft van de Giro heeft de koersdirecteur Angelo Zomegnan de bergetappes aaneengeregen, met als uitschieter de beklimming van de Plan de Corones, een skipiste van 5,5 kilometer, met een maximaal stijgingspercentage van 24 procent. 'Ik had liever een ander schema gezien', zegt Rasmussen. 'Als het tegenzit halen minder dan honderd renners Milaan.' Of hij daar zelf bij is? 'De renners maken de wedstrijd. Ik hoop dat ik in de bergetappes kan aanhaken bij een groepje dat in een redelijk tempo naar de finish rijdt.'

Zo'n uitspraak zal geen Italiaanse coureur zich kunnen veroorloven. De afgelopen jaren was de spanning in het eindklassement groter dan in de Tour, die zes jaar op rij beheerst werd door Lance Armstrong. Maar door de dure rechten heeft de Nederlandse televisiekijker weinig van de strijd in Italië meegekregen. Zelfs de start in Groningen van de Giro in 2002 werd mondjesmaat uitgezonden.

'Ondanks de geringe aandacht in Nederland, vind ik de Giro een geweldige uitstraling hebben', zegt Marc de Maar die in zijn eerste jaar voor de profploeg van de Rabobank al aan een grote ronde meedoet. 'Aanvankelijk moest ik de Ronde van Spanje rijden, maar mijn wens was om deel te nemen aan de Giro. De finales, met veel bochten, zijn altijd spannend en het enthousiasme van het publiek is groot. Met welke prestaties ik tevreden ben? Om eerlijk te zijn heb ik daar nog helemaal niet over nagedacht. Gelukkig word ik er niet op afgerekend als ik er over twee weken uitlig.'

    • Maarten Scholten
    • Erik van der Walle