Blair wijzigt kabinet na zware nederlaag

De Britse premier Tony Blair heeft vanmiddag zijn kabinet ingrijpend gewijzigd nadat zijn Labour-partij een zware nederlaag had geleden bij de Engelse gemeenteraadsverkiezingen van gisteren.

Minister van Buitenlandse Zaken Jack Straw verliest zijn baan. Dat geldt ook voor de omstreden minister van Binnenlandse Zaken, Charles Clarke. Diens reputatie leed zware schade toen bleek dat hij ruim duizend buitenlandse criminelen na hun straf had vrijgelaten zonder hen voor te dragen voor uitzetting.

De nieuwe minister van Buitenlandse Zaken is Margaret Beckett, tot dusverre minister van Milieu. Ze krijgt op haar nieuwe departement gezelschap van oud-minister van Defensie Geoff Hoon, die tot minister voor Europese Zaken is benoemd. Opvolger van Clarke op Binnenlandse Zaken wordt John Reid, die het afgelopen jaar Defensie onder zijn hoede had.

De hervorming van het kabinet was aan het begin van de middag nog niet geheel afgerond. Met zijn ingreep hoopt Blair, die zelf geen aanstalten lijkt te maken op te stappen, zijn regering nieuwe impulsen te geven. Het gezag van Labour was de laatste maanden door een reeks schandalen sterk achteruitgegaan en de partij maakte een uitgebluste indruk.

Labour verloor gisteren bij de raadsverkiezingen, waarbij in totaal 4.300 zetels op het spel stonden, ruim 250 zetels. Dat lijkt op het eerst gezicht niet zoveel, maar door het Engelse kiesstelsel kunnen zulke wijzigingen relatief grote gevolgen hebben. De nederlaag van Labour was vooral pijnlijk omdat de Conservatieven onder hun nieuwe leider David Cameron ruim 250 zetels wonnen.

In Londen, waar Labour bij de vorige verkiezingen in 2002 al fors had verloren, verloor de partij opnieuw. Zo gingen stadsdelen verloren die lang door Labour zijn bestuurd. In de 32 stadsdelen van Londen zijn de Tories nu veruit de grootste partij. In het noorden van Engeland was de winst van de Conservatieven minder.

Een andere winnaar was de rechtsradicale British National Party, die buitenlanders het land uit wil zetten. De BNP verhoogde haar zeteltal in de Engelse gemeenteraden van 20 tot 44.

Achtergrond: pagina 4