Sneijder bezorgt Ajax 'troostprijs'

De staande ovatie in de Euroborg was gisteravond voor FC Groningen. De plek in de voorronde van de Champions League gaat echter naar Ajax. De wijze waarop het elftal van Danny Blind zich manifesteerde was opnieuw verre van overtuigend. Ajax verloor na een zwak optreden met 2-1, maar dat was na de 2-0 winst vorige week in de Arena genoeg voor de 'troostprijs'. Daarmee kreeg de Amsterdamse voetbalclub na een matig seizoen meer dan waarop het eigenlijk recht heeft. De nummer vier van de reguliere competitie heeft het meest geprofiteerd van de nieuwe competitieopzet.

Blind mag zich 'kampioen van de play-offs' noemen, maar daarmee kweekte hij alleen goodwill bij een groot deel van de eigen aanhang. De illusie dat hij zijn doorlopende contract mag uitdienen, heeft de trainer allang niet meer, al wilde hij daar gisteren even niet aan denken. 'Dit resultaat is heel belangrijk voor de club. De club ben ik niet, dat is John Jaakke (de voorzitter, red) niet, dat is Maarten Fontein (algemeen directeur, red.) niet en dat is Martin van Geel (de technisch-directeur, red.) niet. De fans vormen de club.'

Ajax begon veel te behoudend aan de return. De ploeg leunde geduldig achterover en wachtte op de kans om een dodelijke treffer te maken. Ongewild speelde Ajax daarmee FC Groningen volledig in de kaart. De formatie van Ron Jans speelde vanaf de eerste minuut een 'alles-of-niets-wedstrijd'. Met name op strijdlust werden de Ajacieden overlopen door werkvoetballers als Danny Buijs, Mark-Jan Fledderus en Erik Nevland. Vooral de vleugelverdedigers Urby Emanuelson en Emmanuel Boakye werden aan de zijkanten keer op keer voorbijgelopen.

FC Groningen kreeg via Nevland, Gijs Luirink en Fledderus de ene grote kans na de andere, maar pas twee minuten voor rust viel de openingstreffer. Na een verre ingooi van de nieuwe Groningse volksheld Buijs knalde de Noor Nevland de bal achter Maarten Stekelenburg. Daarmee kreeg FC Groningen de bijna twintigduizend toeschouwers op de banken.

Na rust ging het ontketende FC Groningen op dezelfde voet verder. Toen de steeds opkomende verdediger Bruno Silva na ruim een uur de 2-0 achter Stekelenburg schoot, dreigde Ajax als een kaartenhuis in elkaar te zakken. Maar met het zicht op de verlenging gingen de groenwitten op twee gedachten hinken. Blind haalde Markus Rosenberg en Olaf Lindenbergh naar de kant en bracht Wesley Sneijder en Ryan Babel in de ploeg. Ajax kreeg meer vat op de wedstrijd. Drie minuten voor tijd maakte Sneijder met een schot van afstand een einde aan de Groningse dromen. De fans in Euroborg beloonden de thuisclub met een staande ovatie. De aanhang van Ajax voelde het mooie gebaar van het thuispubliek niet aan en zong hatelijk: 'Helemaal niets voor Groningen!'. Waarop de thuisfans 'We gaan Europa in!', scandeerden. De verbale strijd op de tribunes sloeg over op het veld, waar een opstootje ontstond waarbij nagenoeg alle spelers betrokken waren. Nadat de gemoederen waren gesust, stuurde scheidsrechter Ben Haverkort Nourdin Boukhari en Danny Buijs weg.

Blind sloeg het slot van de competitie met gemengde gevoelens gade. Na de bevrijdende treffer van Sneijder toonde de coach nauwelijks enige emotie. Toch stelde Blind 'de normale blijdschap' te hebben gevoeld. 'Ik ben op dit moment alleen met het belang van de club bezig', stelde de oud-speler die geen enkel idee heeft waar hij volgend seizoen werkt. Daar waar de coach en zijn selectie de laatste weken voortvarend bezig zijn om teleurstellend seizoen toch nog goed te besluiten, lijkt de directie al wel met volgend seizoen bezig. Zondag staat Blind tijdens de bekerfinale in de Rotterdamse Kuip tegen PSV waarschijnlijk voor het laatst voor de groep. De uitslag van die wedstrijd zal daar - net zomin als het resultaat van gisteravond - niets meer aan veranderen.

Een nieuwe coach zal zich met nieuwe spelers als Jaap Stam en Kenneth Perez - en een aantal nog aan te trekken spelers - niet alleen moeten zien te kwalificeren voor het Europese miljoenenbal, maar zal vooral de opdracht krijgen aantrekkelijk voetbal terug te brengen in de Arena. Ajax mag dan via de play-offs een plaats in de voorronde van de Champions League hebben afgedwongen, gisteravond ging dat zoals zo vaak in het voorbije seizoen zonder enige overtuiging. Dat zagen Jaakke, Fontein, Van Geel, Blind en de fans ook.

FC Groningen2 Ajax1Ruststand 1-0. 43. Nevland 1-0, 61. Silva 2-0, 88. Sneijder 2-1. Schds: Haverkort. Tsch: 19.603. Rode kaart: 89. Buijs (FC Groningen), Boukhari (Ajax). Gele kaart: Luirink, Van de Laak, Fledderus (FC Groningen) en Vermaelen (Ajax).
    • Koen Greven