Gevlekte hyena krijgt al als puppy sociale status

Puppies van de gevlekte hyena krijgen van hun moeder al in de baarmoeder hormonen die ervoor zorgen dat ze direct na hun geboorte hun gedrag aanpassen aan hun sociale status. Gevlekte hyena's (Crocuta crocuta) leven in groepen waarin een dominant vrouwtje de dienst uitmaakt, een uitzondering in het dierenrijk. De hormonen zorgen ervoor dat jonkies van dit vrouwtje zich al heel jong agressiever gedragen en vaker hun soortgenoten bestijgen. Dat schreven Amerikaanse biologen vorige week in het Britse wetenschappelijke tijdschrift Nature. Voor het eerst hebben wetenschappers kunnen aantonen dat zoogdieren statusgerelateerde eigenschappen via hormonen doorgeven aan een volgende generatie. Dat dit soort hormonen wordt doorgegeven aan het nageslacht is bij vogels al wel eerder aangetoond (via de eieren). Binnen groepen hyena's heerst een strikte hiërarchie. Tijdens hun zwangerschap maken vrouwtjes een grote hoeveelheid mannelijk geslachtshormoon testosteron aan. Om vast te stellen hoeveel precies, analyseerden de onderzoekers poep van 27 volwassen vrouwtjes in Kenia. Met name tegen het einde van de zwangerschap bleken dominante vrouwtjes een grotere hoeveelheid testosteron aan te maken dan ondergeschikte. Voor mannetjes is het bestijgen van de vrouwtjes moeilijk, omdat de vrouwtjes dominant zijn en omdat hun “mannelijke' genitaliën in de weg zitten. De onderzoekers denken dat oefening op jonge leeftijd van belang is voor het voortplantingssucces van mannetjes. Dat voordeel in de voortplanting voor individuele hyena's kan verklaren waarom evolutionair succesvolle vrouwtjes geslachtshormonen al tijdens de zwangerschap “doorgeven'.