De nieuwe koning op gravel

Over een maand begint het grandslamtoernooi op Roland Garros in Parijs.

Rafael Nadal is na 47 zeges op gravel op rij de grote favoriet voor de eindzege.

Op amper twaalfjarige leeftijd stond de jonge Rafael Nadal Parera voor de moeilijkste keuze die een sportief begaafde tiener uit Spanje kan maken: voetbal of tennis? Het werd dat laatste, en ruim zeven jaar later is Nadal uitgegroeid tot de ongekroonde nieuwe koning van het graveltennis. Niet de Zwitser Roger Federer, de beste tennisser ter wereld, maar de gespierde jongeling uit Mallorca begint over een kleine maand als de te kloppen man aan Roland Garros, het tweede grandslamevenement van het jaar en het absolute hoogtepunt van het Europese gravelseizoen.

Amper negentien is Nadal, die door de Spaanse sportpers steevast wordt omschreven als Rafa of Rafi. Het Spaanse publiek sloot hem twee jaar geleden al liefdevol in de armen, nadat hij met twee overwinningen in het enkelspel een groot aandeel had gehad in de Davis Cup-winst van zijn land tegen de VS in Sevilla.

De rest van de wereld maakte pas vorig jaar echt kennis met de linkshandige tennisspeler. Hij begon toen het seizoen als de nog relatief anonieme nummer 51 van de wereld, maar schoot als een komeet omhoog op de wereldranglijst na overwinningen op de toernooien in Monte Carlo en Barcelona, de eerste twee belangrijke krachtmetingen van het gravelseizoen. Als debutant aan de Porte d'Auteuil in Parijs schreef hij ook een eerste grandslamtitel op zijn naam, nadat hij in een indrukwekkende halve finale in drie sets had afgerekend met Roger Federer. Nadal stoomde de rest van het seizoen vrolijk door, met elf toernooizeges als resultaat, waaronder vier Masters-toernooien. Nooit eerder had een tiener beter gepresteerd in het profcircuit.

Dit jaar gaat Nadal driftig verder. Ook nu won hij de toernooien van Monte Carlo en Barcelona, zijn reputatie als topfavoriet voor Roland Garros kracht bijzettend. Afgelopen zondag versloeg hij in de finale van het toernooi van Barcelona zijn landgenoot Tommy Robredo, de nummer 24 van de wereld, in drie sets. Nadal is intussen opgeklommen tot plaats twee op de wereldranglijst.

De jonge Spanjaard bewees bovendien al enkele keren dat hij de nummer één, Roger Federer, weet aan te pakken. In Monte Carlo stonden ze in de finale nog tegen elkaar. Nadal won in vier sets, nadat hij alleen de tweede in een tiebreak had verloren.

Federer dreigt er langzaam maar zeker een Nadal-complex aan over te houden. Het was de vijfde keer dat beide tennissers tegenover elkaar stonden op de baan, en de vierde zege voor de jonge Spanjaard. Alleen tijdens de Masters Series in Miami vorig jaar kon Federer winnen van Nadal. De laatste drie confrontaties, waarvan twee op gravel, werden opnieuw gewonnen door Nadal. Federer weet dat hij zeker op de traagste ondergrond in het tennis het allerbeste van zichzelf moet geven om Nadal te baas te kunnen.

Het doet de organisatoren van Roland Garros alleen maar watertanden: Federer-Nadal zou een gedroomde finale zijn, met als extra kleur dat de Franse Open de enige grandslam is die de Zwitser nog niet kon winnen.

Maar toch was het de afgelopen weken vooral de man uit Mallorca die indruk maakte op de gravelbanen. Spaanse tennissers staan bekend om hun afwachtende, controlerende spel van achter de baseline. Nadal daarentegen onderscheidt zich met een krachtige, agressieve stijl. Hij komt net zoveel naar het net als al zijn landgenoten samen en beschikt over een uitstekende volley. Maar Nadal is dan ook een onecht kind van de Spaanse tennisschool. Hij kreeg zijn opleiding niet in Barcelona, zoals vele anderen, maar werd begeleid door zijn oom Toni op Mallorca. De samenwerking bleef tot nu in stand.

“Ik begrijp hem beter dan iemand anders“, zegt de oom-coach op Nadals website. “Soms is het wat vervelend, bij belangrijke wedstrijden ben ik vaak nerveuzer dan andere coaches. Maar al met al is er geen makkelijker jongen om mee samen te werken dan Rafael. Hij heeft talent, is leergierig en blijft naast de baan een vrolijke jongen zonder kapsones.“

Op de baan oogt Nadal allerminst als een doetje, en de verbeten trek om zijn lippen duidt allerminst op vrolijkheid. Felle donkere ogen, de zwarte haren verscholen achter een hoofdband en een mouwloos t-shirt om de biceps te etaleren. Die verraden trouwens aardig wat werkuren in het krachthonk. Geen wonder dat hij inmiddels de wand van menig meisjeskamer siert.

Maar zijn status als posterboy laat Nadal uiterlijk koud. Zijn warmbloedige karakter is deze maanden gefocust op slechts één ding: een prolongatie van zijn titel in Parijs. En daarna wil hij in Wimbledon tonen dat hij ook een grandslam kan winnen op gras, een snellere ondergrond.

Bekijk Nadals officiële site op www.vamosrafael.com

    • Dirk Vandenberghe