'Frans Watergate' zet Villepin onder druk

De druk op de Franse premier Dominique de Villepin om af te treden naar aanleiding van de affaire-Clearstream is dit weekend toegenomen. In de affaire, die nu al het Franse Watergate wordt genoemd, worden Villepin en president Jacques Chirac ervan beschuldigd dat zij staatsinstellingen hebben gebruikt om minister Nicolas Sarkozy in diskrediet te brengen.

Villepin, een politieke rivaal van Sarkozy, zou een inlichtingenofficier onderzoek hebben laten verrichten naar Sarkozy. Vrijdag onthulde het Franse dagblad Le Monde de verklaringen die een gepensioneerde inlichtingenofficier over Clearstream voor de rechter in Parijs heeft afgelegd. De officier zegt daarin dat Villepin, op instructie van Chirac, in januari 2004 aan hem vroeg om na te gaan of Sarkozy geheime bankrekeningen had via de Luxemburgse bank Clearstream. Villepin was toen minister van Buitenlandse Zaken.

Chirac en Villepin gaven na de onthulling van vrijdag onmiddellijk een officiële ontkenning uit. De snelle en ongebruikelijk formele reacties laten zien hoe gevoelig de beschuldigingen liggen.

Dit weekend is de roep om het aftreden van Villepin toegenomen. In een zondag gepubliceerd interview met het Franse weekblad Le Journal du Dimanche voegde Ségolène Royal van de Parti Socialiste zich bij het koor van critici die het einde van de regering-Villepin eisen. 'Het [Clear-stream, red.] is een zoveelste bevestiging dat het regime van Chirac uiteenvalt', aldus Royal.

In de zaterdageditie van Le Figaro wees Villepin een herschikking van zijn regering van de hand, ondanks zijn geslonken populariteit in de peilingen en stijgende controverse. 'Ik zie er geen reden toe', zei hij.

Villepins positie is al verzwakt na zijn nederlaag vorige maand in het conflict over het nieuwe arbeidscontract voor jongeren. Door de aanhoudende protesten lijken Villepins kansen op het presidentschap verkeken.

De affaire-Clearstream begon met anonieme beschuldigingen dat Sarkozy en andere politici rekeningen hadden bij Clearstream. Daarbij werden ze in verband gebracht met een met smeergeld omgeven verkoop van Franse fregatten aan Taiwan in 1991. De aanklachten bleken al snel vals. Een gerechtelijk onderzoek is er sindsdien op gericht uit te zoeken wie de aanklachten de wereld in heeft geholpen om Sarkozy in diskrediet te brengen.