Zwarte schoenen moeten Bulls redden

De Chicago Bulls bestaan nog steeds, maar van enige allure is nauwelijks sprake. De ploeg waar ooit de beste basketballer aller tijden speelde, snakt naar nieuwe successen.

De Chicago Bulls, is dat niet de basketbalploeg die in de jaren negentig zesmaal kampioen werd van de NBA? Dat was toch de ploeg rondom de beste basketballer aller tijden, Michael Jeffrey Jordan, onder leiding van een van de beste sportcoaches aller tijden, Phil Jackson? De Chicago Bulls bestaan nog steeds, maar van enige allure is nauwelijks meer sprake. De club is sinds het vertrek van Jordan in 1998 volledig gerenoveerd. Na jaren van vallen en opstaan kunnen de Bulls weer een klein succesje vieren, met de tweede deelname aan de play-offs op rij.

Na 82 wedstrijden in de reguliere competitie mochten de Bulls dankzij de zevende plaats aantreden in de kwartfinale van de Eastern Conference. Daarin werd in de best-of-seven-serie de afgelopen dagen weliswaar tweemaal verloren van een van de favorieten voor de NBA-titel, de Miami Heat. Maar vannacht kan de ploeg het tij keren in het United Center van Chicago, waar de volgende drie duels worden gespeeld.

Bij de Heat speelt de haast onnavolgbare zwarte reus Shaquille O'Neal, de ster van de ploeg uit Miami, die ook al NBA-titels behaalde met de LA Lakers. O'Neal is 2.16 meter lang en 147 kilo zwaar. Maar wie is dan de ster van de Bulls? Dat is Andrés Nocioni. Wie? Nocioni, een 26-jarige Argentijn, slechts 2.01 meter en slechts 102 kilo zwaar. Hij won met Argentinië in 2004 de gouden medaille op de Olympische Spelen in Athene. Vanaf 2003 speelde 'Chapu' twee jaar in de Spaanse competitie. Na de olympische titel van Argentinië werd hij door de Bulls ingelijfd. Hij en de 23-jarige Engelse spelmaker Ben Gordon, 1.91 meter lang en 91 kilo zwaar, maken de meeste punten bij de Bulls. Of deze bescheiden spelers The Shaq en zijn vrienden kunnen stoppen, is nog maar de vraag.

Vanavond dragen de Bulls onder hun rood-witte tenue allen zwarte schoenen, zoals ze volgens gebruik doen wanneer zij in de play-offs spelen. Het is een bijgeloof, gerelateerd aan de invloed van Michael Jordan. Deze leidde begin jaren negentig de Bulls op zijn zwarte Nike Air Jordan-schoenen voor het eerst naar de nacompetitie van de NBA. Vorig seizoen bekeerden de spelers van coach Scott Skiles zich voor het eerst tot dit bijgeloof, omdat ze voor het eerst sinds zes jaar aan de play-offs mochten meedoen. Het haalde weinig uit, de Washington Wizards waren de betere ploeg.

Bij de Wizards sloot Jordan zijn loopbaan af. Hij speelde er en was manager technische zaken en mede-eigenaar. Een enkele keer is hij nog wel eens op bezoek in het United Center. Is hij er niet, dan nog ademt alles in het sportpaleis His Airness. De tijden zijn drastisch veranderd sinds zijn vertrek in 1998. Onder leiding van manager Jerry Krause werd een rigoureus verjongingsproces ingevoerd. Dit zeer tegen de zin van clubeigenaar Jerry Reinsdorf, tevens eigenaar van de honkbalclub de White Sox. Hij wilde (oude) sterren aantrekken, evenals de succescoach uit de tijd van Jordan, Phil Jackson, inmiddels wereldkampioen met de LA Lakers. Jonge spelers die niet voldeden, werden al snel van de hand gedaan. Coaches die niet voldeden, mochten vertrekken. De talentvolle Kroaat Toni Kukoc moest de Bulls gaan dragen. Maar dat lukte niet. Intussen hingen de Bulls in de basketbalcompetitie onderaan in de Central Division van de Eastern Conference.

In 2003 vertrok Jerry Krause, die sinds 1985 manager was en met Michael Jordan de Bulls aan de top bracht. Zijn opvolger was John Paxson, een van de spelers die nog met Jordan zes wereldtitels behaalde. Paxson haalde onmiddellijk oud-gediende Scottie Pippen (39) terug. Met Paxson als manager, de oud-speler Bill Cartwright als coach en Pippen op de speelvloer zouden de Bulls weer triomfen gaan vieren. Maar ook Paxsons beleid leidde niet tot het gewenste succes. Cartwright moest weg, Scott Kiles werd zijn opvolger.

Zonder spelers met de allure van Jordan, Pippen, Kukoc en Dennis Rodman, de seks- en tatoeagefreak die zich graag in het nachtleven manifesteerde, vormen de Chicago Bulls nu een grijs en pover team, waar de oude Bullsfans niet erg warm voor lopen. Manager Paxson mag zich gelukkig prijzen met bescheiden talenten als de Engelsman Gordon en de Argentijn Nocioni. De Bulls lijken langzaam op de weg terug, maar de tijden van Jordan en co zullen nooit terugkeren.

Voor info over play-offs: www.nba.com/playoffs2006

    • Guus van Holland