FC Barcelona zonder hoogstandjes naar finale

Barcelona speelt op 17 mei in Parijs de finale van de Champions League tegen Arsenal. De Spaanse ploeg speelde gisteren in de halve finale in eigen stadion met 0-0 gelijk tegen zesvoudig Europees clubkampioen AC Milan. De 1-0 overwinning in de uitwedstrijd was daardoor voldoende. Barcelona maakte zijn rol van favoriet gisteren niet waar. Milan was de meest agressieve van de twee ploegen, kreeg voldoende kansen om op gelijke hoogte te komen met het Spaanse team, maar miste geluk.

Barcelona heeft nu de kans om voor het eerst sinds 1992 als Europa's beste club gekroond te worden. Veertien jaar geleden won Barcelona voor het eerst en het laatst de Europa Cup voor landskampioenen, nu Champions League. In 1992 zorgde de Nederlander Ronald Koeman met een doeltreffende vrije trap tegen Sampdoria voor het succes van de Catalaanse club. Johan Cruijff was toen de trainer. Twee jaar later stond Barcelona, met Cruijff, Koeman en Romario, weer in de finale. In Athene werd de ploeg vernederd door AC Milan (0-4). In 1997 won Barcelona nog wel de Europa Cup 2, dankzij een 1-0 overwinning (doelpunt Ronaldo) op Paris St. Germain. Trainer was toen de Engelsman Bobby Robson.

Trainers en spelers kwamen en gingen, maar successen bleven uit. Terwijl aartsvijand Real Madrid zijn erelijst vergrootte met nog eens drie Champions-Leaguebekers, zocht Barcelona wanhopig een weg naar de top. Pas nadat de club het Nederlandse trainersduo Frank Rijkaard en Henk ten Cate aantrok, kwam de glorie. Mogelijk belangrijker was de komst van het Braziliaanse wonderkind Ronaldinho, de Kameroenees Eto'o, de Portugees Deco en het Argentijnse talent Messi. Mede door deze spelers speelt Barcelona bij vlagen hoogstaand voetbal.

Ook gisteren, tegen het gelouterde AC Milan, was Barcelona favoriet. Toch toonde Milan zich de beste ploeg. Vooral door de aanwezige routine. Het alom geroemde elftal van Barcelona speelde gisteren niet zoals het een favoriet betaamt. Voorzichtig, uit angst voor de bekende uitvallen van Milan, met de veel scorende Inzaghi en Sjevtsjenko als speerpunten. Ronaldinho had moeite om zich de 34-jarige Nederlander Stam van het lijf te houden en Eto'o kon springen en sprinten wat hij wilde, de 40-jarige Italiaan Costacurta raakte er nauwelijks van onder de indruk. Het zelfbewuste spel van Milan, onder aanvoering van de soms weergaloze Kaká en de sterk spelende Seedorf, werkte op de zenuwen van de Spaanse kampioen.

Na een spectaculaire openingsfase met kansen voor Kaká (Milan) en Eto'o (Barcelona), werd het spel aan beide kanten voorzichtiger. Het was vooral de verdienste van Milan dat de wedstrijd boeiend bleef. Stam snelde keer op keer aan de rechtervleugel naar voren, omdat Ronaldinho zich te goed voelde om mee te verdedigen en linksback Van Bronckhorst voortdurend de weg kwijt was. Stam en zijn collega Gattuso zijn echter niet de beste technici, vandaar dat hun voorzetten naar het hoofd van Inzaghi en Sjevtsjenko aanmerkelijk aan precisie misten.

Van de virtuositeit van van Ronaldinho, Eto'o en Deco was te weinig sprake om van een hoogstaande wedstrijd te spreken. De spanning was groot, het tempo was hoog, maar smullen van hoogstandjes kon de liefhebber nauwelijks. Ronaldinho kwam niet tot zijn bekende acties. De Braziliaan blinkt de laatste tijd uit in egotripperij, gevoed door de toenemende aandacht voor zijn goocheltrucjes die door schoenensponsor Nike gretig worden aangeprezen in reclamespotjes.

Met een weifelachtige Ronaldinho realiseerde coach Rijkaard zich gisteren dat de 1-0 voorsprong, verworven in Milaan, behouden diende te worden. Minder aanvallend spektakel dus. Vooral in de tweede helft trok Milan nadrukkelijker ten aanval. Barcelona kreeg wel kansen, via invaller Larsson en Eto'o, maar Milan was het dichtst bij een doelpunt. Sjevtsjenko scoorde met een kopbal, maar scheidsrechter Merk meende ten onrechte dat de Oekraïener een overtreding maakte.

Milan had meer verdiend, maar in de Catalaanse hoofdstad en in Nederland waar het aantal fans van de club met de dag groeit heeft men daar geen boodschap aan. Barcelona staat eindelijk in de finale van de Champions League.