Defensief Arsenal fortuinlijk naar finale

Arsenal, Arsène Wenger, Dennis Bergkamp en Thierry Henry hebben één ding gemeen. De club, de trainer en de wereldtoppers stonden in het verleden nooit in een finale van de Champions League.

Doelman Jens Lehmann van Arsenal stopt de penalty van Juan Roman Riquelme. Foto AP Arsenal's German goalkeeper Jens Lehmann, left, saves a penalty from Villarreal's Argentine player Juan Roman Riquelme during their Champions League semi-final second leg soccer match against Villarreal, at El Madrigal stadium, in Villarreal, Spain, Tuesday April 25, 2006. (AP Photo/Matt Dunham) Associated Press

Op 17 mei krijgen ze zelfs de kans om de belangrijkste Europese voetbalbeker te winnen, want Arsenal had gisteravond in het stadion El Madrigal van Villarreal aan 0-0 genoeg. Vorige week werd de thuiswedstrijd op Highbury met 1-0 gewonnen.

Tijdens de eerste wedstrijd had Arsenal de Spaanse tegenstander nog met snelle aanvallen met de rug tegen de muur gezet, maar op vreemde bodem koos de Franse succestrainer Wenger voor een behoudende tactiek. Geduldig wachtten de spelers van de Londense voetbalclub op de counter. Villarreal had het beste van het spel, maar een reeks van kansen, waaronder een strafschop voor sterspeler Riquelme vlak voor tijd, waren niet aan de thuisclub besteed. De voetballers van “The Yellow Submarine' konden met opgeheven hoofd afscheid nemen van de Champions League. Na de wedstrijd vierde de bevolking van het kleine stadje Vila Real ondanks de uitschakeling toch massaal feest.

Dat laatste deden de fans, de trainers en de spelers van Arsenal ook. The Gunners wonnen sinds de oprichting in 1886 dertien keer de landstitel, tien keer de FA Cup, één keer de Europa Cup II en één keer de UEFA Cup, maar de fans konden nooit juichen voor het binnenhalen de (vroegere) Europa Cup I of eindoverwinning in de Champions League.

Trainer Wenger, die in november 1996 naar Arsenal kwam, is de geestelijke vader van het huidige succes. De Fransman transformeerde de club in tien jaar tijd van een ploeg die bekend stond als “boring Arsenal', tot een elftal dat met snel, modern voetbal elke tegenstander stuk kan spelen. In de laatste acht seizoenen in de Engelse Premier League eindigde de club drie keer als eerste en vijf keer als tweede op de ranglijst. Toch slaagde Wenger er keer op keer niet in verder te komen in de Champions League. Juist nu Arsenal op het punt staat afscheid te nemen van Highbury, publiekslieveling Dennis Bergkamp en superspits Thierry Henry (Barcelona en Real Madrid hebben belangstelling), bereikt de club dan toch de eindstrijd van het belangrijkste Europese toernooi.

Voor Bergkamp, die vanwege zijn vliegangst de return tegen Villarreal thuis in Londen op de televisie volgde, kan over drie weken in het Stade de France in Parijs zijn loopbaan op prachtige wijze besluiten. De Nederlander, wiens afscheidsduel in juli al gepland staat, wist met zijn vorige clubs Ajax en Inter nooit “de Cup met de grote oren' te winnen. Ook zijn ploeggenoot Henry won in het verleden met AS Monaco en Juventus nooit de hoofdprijs in het Europese clubvoetbal.

De 28-jarige Henry behoort al jaren samen met spelers als Ronaldinho en Zinedine Zidane tot de beste voetballers van de wereld. Henry nam gisteravond genoegen met de behoudende tactiek van zijn coach, die hem op zijn zeventiende zijn profdebuut liet maken bij AS Monaco. Hij had graag vlak voor tijd de winnende treffer gemaakt, maar zijn inzet stuitte op het lichaam van doelman Mariano Barbosa. Vlak na rust rende een Spaanse voetbalfan het veld op om Henry het shirt van zijn mogelijke nieuwe club FC Barcelona over zijn schouders te leggen. De spits liet het tricot van de blaugrana zonder blikken of blozen op de grond vallen. Henry komt Barcelona in de finale namelijk misschien nog tegen. Hij wil nu niets liever dan samen met voetbalvader Wenger en vriend Bergkamp Arsenal de beker als afscheidscadeau schenken.

De Franse trainer gaf na afloop toe dat zijn ploeg wat geluk had gehad in El Madrigal. Hij zei te hebben ondervonden waarom Villarreal voor eigen publiek lastig is te verslaan. “Ik vond de penalty makkelijk toegekend, maar ik wist dat als dit echt ons jaar zou zijn, Lehmann de penalty zou stoppen. Hij heeft een sterk karakter en Riquelme straalde druk en vermoeidheid uit“, zei Wenger.

Lehmann, die met zijn redding een verlenging voorkwam, was na afloop de gevierde man. De doelman van Arsenal kreeg onlangs van bondscoach Jürgen Klinsmann te horen dat hij komende zomer bij het wereldkampioenschap voetbal vaste keus is in het Duitse nationale elftal. Lehmann krijgt de voorkeur boven Oliver Kahn van Bayern München.

De Chileense trainer Manuel Pellegrini van Villarreal zei moeilijk uit te kunnen leggen hoe zijn spelers zich voelden na de uitschakeling. “Van begin tot eind waren we de betere ploeg. We hebben zeker vier of vijf doelkansen gecreëerd en speelden zelfs beter dan Arsenal op Highbury. Ik ben trots dat mijn spelers superieur waren aan een geweldig team.“

Villarreal 0 Arsenal 0Ruststand 0-0. Schds: Ivanov (Rus). Tsch: 22.000. Geen kaarten.