Arsenal met behoudend voetbal naar de finale

Arsenal houdt Villarreal met behoudende tactiek op 0-0.

De club van Bergkamp en Van Persie dringt door tot de finale van de Champions League.

Doelman Jens Lehmann van Arsenal viert na afloop feest. Hij stopte de penalty van Riquelme. Foto Reuters Arsenal's Jens Lehman kneels on the pitch as he celebrates after their Champions League semi-final second leg soccer match against Villarreal at the El Madrigal stadium in Villarreal April 25, 2006. The match ended in a 0-0 draw and Arsenal advanced to the final. REUTERS/Sergio Perez REUTERS

Arsenal, Arsène Wenger, Dennis Bergkamp en Thierry Henry hebben twee dingen gemeen. De club, de trainer en de wereldtoppers stonden in het verleden nooit in de finale van de Champions League. En op 17 mei krijgen ze met een gezamenlijke inspanning de kans om de belangrijkste Europese voetbalbeker te winnen. Arsenal had gisteravond in het stadion El Madrigal van Villarreal aan 0-0 genoeg. Vorige week werd de thuiswedstrijd op Highbury met 1-0 gewonnen.

Tijdens de heenwedstrijd had Arsenal de Spaanse tegenstander nog met snelle aanvallen met de rug tegen de muur gezet, maar op vreemde bodem koos de Franse succestrainer Wenger voor een behoudende tactiek. Geduldig wachtten de spelers van de Londense voetbalclub op de counter. Villarreal had het beste van het spel, maar een reeks van kansen, waaronder een strafschop voor sterspeler Riquelme vlak voor tijd, waren niet aan de thuisclub besteed. De voetballers van “The Yellow Submarine' namen met opgeheven hoofd afscheid van de Champions League. Na de wedstrijd vierde de bevolking van het kleine stadje Vila Real ondanks de uitschakeling toch massaal feest.

Dat laatste deden de fans, de trainers en de spelers van Arsenal ook. The Gunners wonnen sinds de oprichting in 1886 dertien keer de landstitel, tien keer de FA Cup, één keer de Europa Cup II en één keer de UEFA Cup, maar de fans juichten nog nooit over de belangrijkste Europese beker.

Trainer Wenger, die in november 1996 naar Arsenal kwam, is de geestelijk vader van het huidige succes. De Fransman transformeerde de club in tien jaar tijd van een ploeg die bekend stond als “boring Arsenal', tot een elftal dat met snel, modern voetbal elke tegenstander stuk kan spelen. In de laatste acht seizoenen in de Engelse Premier League eindigde de club drie keer als eerste en vijf keer als tweede op de ranglijst. Toch slaagde Wenger er keer op keer niet in verder te komen in de Champions League. Juist nu Arsenal op het punt staat afscheid te nemen van Highbury, publiekslieveling Dennis Bergkamp en superspits Thierry Henry (Barcelona en Real Madrid hebben belangstelling), bereikt de club dan nu toch de eindstrijd van het Europese miljoenenbal.

Voor Bergkamp, die vanwege zijn vliegangst de return tegen Villarreal thuis in Londen op de televisie volgde, kan over drie weken in het Stade de France zijn loopbaan op prachtige wijze besluiten. De Nederlander, wiens afscheidsduel in juli al gepland staat, wist met zijn vorige clubs Ajax en Inter Milaan nooit “de Cup met de grote oren' te winnen. Ook zijn ploeggenoot Henry won in het verleden met AS Monaco en Juventus nooit de belangrijkste prijs in het Europese clubvoetbal.

De 28-jarige Henry behoort al jaren samen met spelers als Ronaldinho en Zinedine Zidane tot de beste voetballers van de wereld. Henry nam gisteravond voor één keer genoegen met de behoudende tactiek van zijn coach, die hem op zijn zeventiende zijn profdebuut liet maken bij AS Monaco. Toch had hij graag vlak voor tijd de winnende treffer gemaakt, maar zijn inzet stuitte op het lichaam van doelman Mariano Barbosa. Vlak na rust rende een Spaanse voetbalfan het veld op om Henry het shirt van zijn mogelijke nieuwe club FC Barcelona over zijn schouders te leggen. De spits liet het tricot van de blaugrana zonder blikken of blozen op de grond vallen. Henry komt Barcelona in de finale namelijk misschien nog tegen. Hij wil nu niets liever dan samen met voetbalvader Wenger en werkvriend Bergkamp Arsenal de beker als afscheidscadeau schenken.

Villarreal Arsenal 0 0