President Panama presenteert plan voor verbreding kanaal

Omdat het Panama-kanaal niet breed genoeg is voor de nieuwe generatie reusachtige containerschepen, heeft president Martin Torrijos gisteren een ambitieus plan bekendgemaakt voor verbreding van het kanaal. In de loop van dit jaar wordt het plan, dat begroot is op zo'n zes miljard dollar (4,85 miljard euro), in een referendum voorgelegd aan de Panamese bevolking.

Het tachtig kilometer lange kanaal, dat de Grote en de Atlantische Oceaan met elkaar verbindt, speelt een belangrijke rol in de wereldhandel. Maar de sluizen waarmee het totale hoogteverschil van 32 meter wordt overbrugd, zijn te smal en te kort voor veel van de nieuwe, grote containerschepen.

Bovendien heeft het kanaal, met zo'n veertig schepen per dag, zijn maximum capaciteit vrijwel bereikt, onder meer door de sterk gegroeide export uit China en andere Aziatische landen naar de oostkust van de Verenigde Staten. Soms liggen aan beide kanten van het kanaal schepen in rijen te wachten voor ze aan de beurt zijn om door het kanaal te mogen varen.

Nieuwe, bredere sluizen - 427 meter lang en 55 meter breed (40 procent langer en 64 procent breder dan de huidige sluizen) - moeten het probleem oplossen. Ze zouden naast de bestaande sluizen moeten komen.

Verwacht wordt dat het enorme project - “een formidabele uitdaging“ aldus Torrijos gisteren in een televisietoespraak - een impuls voor de werkgelegenheid in Panama zal betekenen. Het zou in 2014 klaar moeten zijn. De tolgelden zijn de belangrijkste bron van inkomsten voor de schatkist.

Onder leiding van Ferdinand de Lesseps, ook de man achter het Suez-kanaal, werd in 1880 begonnen met het graven en bouwen van het Panama-kanaal. Negen jaar later werd het project, dat met veel tegenslag kampte, opgegeven. Maar onder de Amerikaanse president Theodore Roosevelt werd het werk weer opgepakt: in 1914 voer het eerste schip door het kanaal. De bouw had zo'n 25.000 mensen het leven gekost - door malaria en gele koorts, uitputting en ongelukken. (AP, Reuters, BBC)