Heethoofd uit roemrijk hockeygeslacht

HCKZ is nog in de race voor deelname aan de play-offs. De Haagse hockeyclub heeft de hoop mede gevestigd op Gagan Ajit Singh, de 25-jarige aanvoerder van India die vorig najaar overkwam.

Gagan Ajit Singh (rechts), vorige week bij het vierlandentoernooi in Mönchengladbach. (Foto Chris Keulen) Duitsland (BRD), Monchen-Gladbach, 17/4/06 Sterspeler en aanvoerder Indiaanse team Ajit Singh Gagang tijdens vierlandentoernooi in nieuw Warsteiner Hockeypark in Mšnchen-Gladbach. Argentini‘ tegen India: 2-3. In september 2006 zal in het stadion het wereldkampioenschap gehouden worden. Gagang speelt voor Klein Zwitserland (HCKZ). foto: Chris Keulen Keulen, Chris

De naam van zijn nieuwe woonplaats kan hij nog niet feilloos uitspreken, maar neem het Gagan Ajit Singh eens kwalijk. De sterhockeyer uit India, sinds acht maanden actief voor hoofdklasser HCKZ uit Den Haag, bewoont met zijn echtgenote een appartement “in Skeveningen“. En in die badplaats hebben de Singhs het uitstekend naar hun zin, vertelt de kostwinner. Ook al was het afgelopen winter “af en toe een beetje koud“.

Morgen staat voor Singh de Haagse hockeyderby tegen het tobbende HGC op het programma. Drie speelronden voor het einde van de reguliere competitie bezet zijn club de vijfde plaats op de ranglijst, op drie punten van titelverdediger Oranje Zwart. De nummers één tot en met vier plaatsen zich voor de nacompetitie, met als inzet het landskampioenschap. “Meedoen om de titel past bij de ambities van deze club“, zegt de grillige aanvaller, die tot dusver twaalf doelpunten maakte, en samen met landgenoot Dilip Tirkey (28) neerstreek bij HCKZ.

Wel of geen play-offs, Singh beweert nu al te kunnen terugzien op een geslaagd seizoen. “Ik ben een completere hockeyer geworden, omdat ik hier geleerd heb om af en toe ook eens te verdedigen. Dat kende ik niet. In India ligt het accent op de aanval, waarbij het middenveld maar al te vaak wordt overgeslagen. Onze coach bij KZ (de Duitse Sonja Thomann, red.) hamert erop dat verdedigen begint bij de aanval.“

Zijn overgang naar Den Haag werd mede mogelijk gemaakt door een Nederlandse internetondernemer, John Goedegebuure, die met zijn themakanaal op internet (Fieldhockey.tv) op zoek was naar een groter bereik. Dankzij de aanwezigheid van Singh en Tirkey vinden de samenvattingen uit “de sterkste clubcompetitie ter wereld' gretig aftrek bij het miljoenenpubliek op het Aziatische subcontinent. Om dezelfde commerciële reden(en) bemiddelde HCKZ's hoofdsponsor ING Bank.

Maar een pion in een economisch spel voelt Singh zich niet. “Het gaat om mijn persoonlijke ontwikkeling; ik ben hier gekomen om te leren, omdat ik hogerop wil. Als het aan mij had gelegen was ik al eerder naar Nederland gekomen, maar ik kreeg destijds geen toestemming. Afgelopen zomer wel, omdat de bond inmiddels beseft dat onze nationale ploeg kan profiteren van de kennis die Dilip en ik hier opdoen.“

Ook HCKZ-clubicoon Ties Kruize maakte zich sterk voor de komst van de beide Indiërs, van wie Singh afkomstig is uit een roemrijke hockeyfamilie uit de deelstaat Punjab. Zijn vader en zijn oom speelden in de ploeg die in 1973 de WK-finale in Amstelveen verloor van het - door Kruize geleide - gastland. Singh, grijnzend: “Als kind had ik geen keuze: ik moest wel hockeyen, want de hele familie deed het.“

In eigen land draagt Singh het stempel van heethoofd, nadat hij anderhalf jaar geleden een tegenstander te lijf ging tijdens een duel in de eigen bedrijfscompetitie. Het fysieke geweld kwam hem op een schorsing van drie maanden te staan. Met als gevolg onder meer dat hij in december 2004 ontbrak bij de Champions Trophy in Lahore. “Een terechte straf, want wat ik deed, kon niet. Ze moesten wel ingrijpen.“

India mag in politiek-economisch opzicht dan een rijzende wereldmacht zijn, in de sport die door het Aziatische land ooit met ijzeren hand werd geregeerd (acht olympische titels op rij) vertolken “de uitvinders van het hockey' anno 2006 een bescheiden rol. Singh, sinds vorig najaar aanvoerder van de nationale ploeg, heeft wel een verklaring voor het uitblijven van de zo vurig gehoopte wederopstanding. “Mentaal zijn wij niet sterk genoeg.“

Het is dan ook geen toeval dat de balvaardige Indiërs de laatste jaren bij vrijwel elk internationaal toptoernooi op beslissende momenten niet thuis gaven, weet Singh. “Wij hebben moeite een voorsprong te verdedigen. Als het in de slotfase spannend wordt, slaat de paniek geregeld toe en vergeten wij onze organisatie. Dat is geen technisch-tactisch verhaal, dat is puur mentaal.“

Op clementie hoeven de hockeyers in eigen land niet rekenen. Bijtend zijn de commentaren in de Indiase pers al jaren. Singh, schouderophalend: “We leven in een democratie, dus iedereen mag schrijven en zeggen wat-ie wil. Ik laat het links liggen. Al die kritiek leidt alleen maar af.“

Liever benadrukt Singh de positieve kanten. “Koning Cricket' mag dan regeren in zijn vaderland, dood is hockey allerminst. “We hebben mindere jaren achter de rug, maar er gloort weer hoop. Vooral dankzij de PHL.“ Dat staat voor de Professional Hockey League, die afgelopen winter - mét Singh - de tweede editie beleefde, en waarvan de belangrijkste duels rechtstreeks worden uitgezonden door de Aziatische poot van sportzender ESPN. Singh: “Hockey is weer zichtbaar; mensen kijken massaal, is gebleken. Het is aan ons die belangstelling nu te vertalen in aansprekende successen.“

    • Mark Hoogstad