'Vijf miljoen gamers, dat zijn niet alleen puberjongetjes'

Fanatieke gamers zitten niet altijd acht uur per dag achter hun computer.

'Wij spelen twee à drie keer per week ongeveer drie uur.'

Fragment uit het Massively Multiplayer Online Roleplaying Game 'World of Warcraft'. Foto's Dirk-Jan Visser (Photo: Dirk-Jan Visser / Utrecht: 21-04-2005): Kim van Ekris en Jesse Slaats zijn fervent gamers en spelers van het computerspel 'World of Warcraft'. Zij hebben elkaar online ontmoet in dit spel. Hier: Fragment uit het introductie filmpje van 'World of Warcraft'. Visser, Dirk-Jan

World of Warcraft is een gevaarlijk spel, zo waarschuwen de widows of world of warcraft op hun site, één van de honderden die steun bieden aan partners van mensen met een gameverslaving. Deze sites wijzen op fysieke klachten die langdurig gamen veroorzaken: RSI, ernstige vergroeiingen, vergrootte arm- en zijspieren en epilepsie. Andere sites wijzen op sociale isolatie. De makers van het spel, Blizzard Entertainment, hebben zelf gereageerd met een commercial: 'Langdurig gebruik van World of Warcraft kan leiden tot zwellingen, gewichtstoename en herhaaldelijk gebruik van het woord Goblin. En waarschijnlijk zal uw vriendin seks hebben met een ander.'

De Nederlanders Kim van Ekris (23) en Jesse Slaats (20), die elkaar leerden kennen via het spel en nu een relatie hebben, worden 'ziek' van de stigmatisering van gamers als contactgestoorde zielenpieten. Van Ekris: 'Op tv zie je een dik jongetje met bril die geen vrienden heeft en de hele dag achter de computer zit. Dat is niet de realiteit. Het is net alsof we over alcohol praten en alleen de alcoholisten aan het woord laten.'

World of Warcraft speelt zich af in een fantasiewereld waarin trollen,

orcs, dwergen, elven en mensen strijden voor hun plek. De moeilijkheidsgraad stijgt aanzienlijk per level, om te overleven wordt de gamer gedwongen zich aan te sluiten bij een gilde.

Jesse Slaats is leider van een gilde van ongeveer zeventig gamers uit Europa: 'Al een jaar voor het spel uitkwam ben ik mijn character gaan vormen. Ik bedacht een oude wijze trol, Shulabh, die als een soort profeet de andere trollen vertelt over een godheid. Mensen die zich konden vinden in mijn verhaal sloten zich aan en zo ontstond de gilde.'

Om de groep bij elkaar te houden organiseren de twee Nederlanders meetings in de game. Zo gaat hij binnenkort de gilde bij elkaar roepen voor een soort virtuele séance. Eerst moet de hele gilde op pad om plantjes en items te verzamelen. Daarna gaat Shulabh de godheid die Slaats heeft bedacht aanroepen. Die godheid komt van Van Ekris, die inlogt op een andere computer en daarmee verschijnt een vooraf geconstrueerde character. 'De ervaren gamers zullen ongetwijfeld de hoax doorhebben, maar dat maakt niet uit', zeg Slaats, 'het gaat erom dat je met gelijkgestemden een fantasie uitleeft.'

Hoeveel een gilde van een gamer eist varieert. Er zijn 'hardcore' gilden die eisen dat je de eerste week minimaal acht uur per dag online bent. 'Dat is niets voor ons. Onze gilde bestaat vooral uit mensen die het, net als wij, leuk vinden af en toe intensief te gamen.' Dat betekent twee à drie keer per week ongeveer drie uur. Dat is wel eens anders geweest. Van Ekris: 'Toen ik nog verslaafd was speelde ik zo'n acht uur per dag, zeven dagen per week. Op een gegeven moment ben ik een kookwekker gaan zetten. Ik mocht van mezelf niet langer dan een uur spelen. Eerst zette ik die wekker steeds weer een uur verder, maar op een gegeven moment hoefde dat niet meer.'

Het spel wordt inmiddels vervuild door verschillende soorten vals spel. Een voorbeeld is goldfarming. In het spel is goud te verdienen door andere characters te doden. Met dit goud kunnen items, kleding en wapens worden gekocht. Net als onder jongeren in de echte wereld, zijn er spelers die er heel veel voor over hebben om het meest zeldzame zwaard en de duurste kleding te hebben - en die kopen dat bij elkaar. Het goud uit het spel wordt ook buiten het spel om verhandeld, bijvoorbeeld op de veilingsite Ebay.

Sommige handelaren komen via een sweatshop aan hun goud. Ze huren bijvoorbeeld Chinese gamers in om zoveel mogelijk characters af te slachten. 'Mijn collega's en ik vermoorden monsters, twaalf uur per dag, zeven dagen per week. Ik verdien zo'n 250 dollar per maand, dat is meer dan ik met andere baantjes heb verdiend', vertelde een 23-jarige Chinese gamer in The New York Times.

Volgens Slaats en Van Ekris zijn goldfarmers een ernstige bedreiging voor fair play en speelplezier. 'Als je een opdracht moet vervullen en je komt per ongeluk terecht in een gebied waar alleen maar farmers rondlopen, wordt het je gewoonweg onmogelijk gemaakt. Ook de pech hebben dat je een gekochte character in je gilde krijgt. Dat is een gamer die zeer onervaren is maar er uitziet of hij al heel veel levels heeft doorlopen.' Voor de niet-gamer is het wellicht moeilijk te begrijpen wat er zo boeiend is aan World of Warcraft. Van Ekris: 'De vijf miljoen spelers zijn echt niet alleen kleine puberjongetjes. Het spel is sociaal. Je komt niet verder zonder hulp van medespelers. En het blijft niet alleen bij pixels. Laatst zijn er twee Finnen hier op bezoek geweest die wij kenden via Warcraft. Geweldig toch!'

Site World of Warcraft: www.worldofwarcraft.com Fansite World of Warcraft: www.worldofwar.net Widows World of Warcraft: games.groups.yahoo.com /group/WOW_widow