Spanjaard Valverde wint ook Luik-Bastenaken-Luik

De 25-jarige Alejandro Valverde onderstreept de theorie dat twintigers de macht hebben gegrepen.

Ploegleider Erik Breukink is teleurgesteld in Oscar Freire.

Spain's Alejandro Valverde of the Caisse D'epargne- Illes Balears team celebrates as he stands on stage after he won the Liege-Bastogne-Liege cycling classic in Ans, Belgium, Sunday April 23, 2006. (AP Photo/Geert Vanden Wijngaert) Associated Press

In één klap zou zijn droom in vervulling zijn gekomen, zou het voorseizoen van Rabobank volledig geslaagd zijn en de theorie van de aanstormende generatie twintigers door de realiteit weerlegd zijn.

Zou, want Michael Boogerd reed gisteren een uitstekende wedstrijd, maar het was niet voldoende om zijn favoriete klassieker Luik-Bastenaken-Luik op zijn naam te schrijven. 'Ik baal wel een beetje', verklaarde de 33-jarige Rabo-renner direct na de finish eufemistisch. 'Ik was eigenlijk bij toeval ontsnapt, reed een gaatje dicht en zat alleen. Als ik in de groep was gebleven, had ik wellicht een grotere kans gehad, want ik voelde me sterk. Maar ja, zo is er elk jaar wel iets. Het zij zo.'

De teleurstelling viel bij de als vijfde geëindigde renner eigenlijk mee, want Boogerd leek inderdaad een ijzersterke dag te hebben in de Ardennen. En Luik-Bastenaken-Luik is altijd al zijn favoriete klassieker geweest. Alleen al in de afgelopen drie jaar eindigde hij telkens bij de eerste drie bij de oudste klassieker in de wielerwereld. Op vijf kilometer voor het eind, na een vlucht van 25 kilometer, werd hij gisteren met medevluchter Joaquin Rodriguez ingelopen. En nadat hij door coureurs als winnaar Alejandro Valverde, Paolo Bettini en Damiano Cunego was ingehaald, bleef hij tijdens de finale in de voorste linies actief.

'Ik hoop niet dat hij al te zeer teleur is gesteld', zei Erik Breukink op een afstandje van Boogerd. Zelf leek de ploegleider van Rabobank meer aangeslagen, want hij 'kon moeilijk tevreden zijn' met het voorseizoen dat de wielerploeg heeft verreden. 'De ploegen QuickStep [Milaan-Sanremo, Ronde van Vlaanderen], CSC [Parijs-Roubaix, Amstel Goldrace] en Illes Balears [Luik-Bastenaken-Luik] kunnen wel tevreden zijn. Ik denk dat wij qua prestaties vlak achter hen zitten.' De Rabo-ploeg behaalde minder zeges dan vorig jaar, maar de eindoverwinning van Thomas Dekker in de Tirreno-Adriatico maakte veel goed.

'We hadden dit seizoen ingezet op een overwinning in één van de klassiekers. Spijtig dat het niet is gelukt', aldus Breukink die zijn ploeg dit jaar versterkte met Juan Antonio Flecha, die vooral in de voorjaarsklassiekers zou moeten excelleren.

Ondanks de teleurstelling over Boogerds klassering had Breukink gisteren ook reden om tevreden te zijn. In tegenstelling tot bij de Amstel Goldrace nam de Rabo-ploeg door Boogerds ontsnapping daadwerkelijk initiatief. In de Limburgse heuvels werd bijna alle energie verspild bij het achterhalen van ontsnapte renners. 'Je kan bij het wielrennen niet zomaar op een knop voor het goede resultaat drukken. Een beetje geluk heb je nodig.'

Vooral Oscar Freire, wiens contract bij de Rabo-ploeg afloopt, komt steeds in de finale te kort. 'Ik had hem hoger ingeschat. Hij kan steeds net niet meekomen met de echte top. Het gaat om vorm en kwaliteit.' Het zit de Spanjaard volgens Breukink hoog. 'Zeker als hij Valverde ziet winnen, dan baalt Freire.' Nog niet eerder had een Spaanse renner in Luik gewonnen.

Breukink lijkt het moeilijk te hebben met de kritiek op hem wanneer Rabobank naast de hoofdprijzen grijpt. 'Als Boogerd zoals vandaag tijdens de Amstel Goldrace had gereden, was daar waarschijnlijk ook kritiek op gekomen', zei hij bijvoorbeeld. Met name de kritiek van Jan Raas, oud-directeur bij Rabobank en nu columnist, treft hem. 'Ik doe dit werk al drie jaar en al die tijd trekt hij mijn tactisch vermogen in twijfel. Op dit soort momenten komt de echte Raas naar boven. Nee, ik zeg niet dat dit niets met mij doet.'

Door de zege van Valverde (25), afgelopen woensdag ook al de sterkste in de Waalse Pijl, blijft de theorie overeind dat een nieuwe generatie wielrenners aan de macht is gekomen. De belangrijkste wedstrijden zijn dit jaar door twintigers gewonnen. Pozzato (24) won in Sanremo, Boonen (25) de Ronde van Vlaanderen, Cancellara (25) in Roubaix en Schleck (26) in Limburg. 'Dat zijn toevallig allemaal goede renners. Na ons zal er ook weer een sterke generatie komen', verklaarde Valverde woensdag na zijn succesvolle eindsprint op de Muur van Hoei. Dat het voorbij is met de dertigers wil de Spanjaard niet geloven.

    • Erik van der Walle