Schumacher eindelijk weer snelste

Michael Schumacher won gisteren de Grote Prijs van Imola, zijn eerste zege van het seizoen. Voor de Nederlander Christijan Albers werd het een teleurstellende dag.

Eigenlijk kon het weekend voor Michael Schumacher zaterdag al niet meer stuk. Met een rondetijd van 1.22.795 had hij op het circuit van Imola de 66ste pole position uit zijn carrière beet, waarmee hij het record verbeterde van de Braziliaan Ayrton Senna. Daarmee heeft de Duitser nu alle denkbare racerecords in de Formule 1 achter zijn naam staan.

Eén prestatie kan Schumacher nog verbeteren: die van de meest gereden Grand Prix'. De Italiaan Riccardo Patrese nam deel aan 256 GP's, Schumacher zat gisteren voor de 233ste keer achter het stuur van een F1. Als de Duitser zoals beloofd doorgaat tot in 2008, zal hij ook dat record breken.

De zevenvoudig wereldkampioen stond zaterdag niet te lang stil bij zijn nieuwe record. Dat het uitgerekend tot stand kwam op het circuit waar hij Senna op de hielen zat toen die in 1994 verongelukte in de Tamburello-bocht, had voor Schumacher wel een bijzondere betekenis. 'Maar het nieuwe record is niet het belangrijkste. Dat is iets om op terug te blikken als je stopt met racen. Nu is er nog zoveel om naar te streven', zei hij zaterdagmiddag.

Een eerste seizoenzege bijvoorbeeld, want na drie races had de oude meester al zeventien punten achterstand op Fernando Alonso, de wereldkampioen van 2005. Schumacher voelde zich voor de start gesterkt door het feit dat Alonso pas op de vijfde plaats kon starten, nadat hij in de kwalificaties bijna een seconde had moeten toegeven.

Toch was het weer Alonso die gisteren de grootste bedreiging vormde voor Schumacher, en niet de als tweede gestarte Jenson Button of Schumachers oude ploegmaat Rubens Barrichello, die de derde tijd neerzette. Schumacher vertrok het snelst, en bouwde in de eerste twintig ronden een voorsprong van dertien seconden uit op Alonso. Na de eerste pitstop verdween die opnieuw als sneeuw voor de zon. In het spannendste duel van het nog jonge seizoen reed Alonso vervolgens rondenlang binnen een seconde achter Schumacher, ook nadat de twee kampioenen voor een tweede pitstop waren binnengereden.

Schumacher slaagde erin om de Spanjaard achter zich te houden, zeker toen die vier ronden voor het einde een kleine spin maakte. Zo reed de Duitser met een voorsprong van twee seconden naar zijn eerste zege van het seizoen, en zijn eerste sinds de Grote Prijs van Indianapolis in 2005. Dat was toen zijn enige zege van het seizoen, en een cadeautje bovendien, omdat alleen de drie teams met Bridgestonebanden destijds deelnamen. Schumachers laatste 'echte' zege dateert al van begin oktober 2004, in Japan. 'Dit was een ronduit fantastisch weekend. We hebben aangetoond dat we opnieuw kunnen meestrijden voor de overwinningen.'

Voor Christijan Albers, de enige Nederlander in de race, werd het een teleurstellende dag. Al vroeg in de race ging hij van de baan, nadat zijn wagen van achteren werd aangetikt door de Japanner Yuji Ide. Albers ging met zijn Midland vier keer over de kop, maar stapte zonder verwondingen uit zijn wagen. Ook de Brit Jenson Button kende tegenslag. Bij een pitstop kreeg hij het sein om te vertrekken terwijl de brandstofslang nog in zijn wagen stak. Button finishte na het oponthoud toch nog als zevende.