Euforie in Euroborg

Voor FC Groningen was seizoen met plaatsing voor UEFA Cup al geslaagd.

Schrikbeeld AZ-trainer Van Gaal: uitgeschakeld worden door nummer vijf eredivisie.

De ploeg die niets te verliezen had, stapte gisteravond in stadion Euroborg als winnaar van het veld. FC Groningen won de eerste wedstrijd in de play-offs tegen AZ met 3-1.

Zondag zal de 'vice-kampioen van de eredivisie' alles uit de kast moeten halen om te voorkomen dat het seizoen eindigt in een anti-climax. Als nummer twee de reguliere competitie beëindigen om vervolgens door de nummer vijf uitgeschakeld te worden in de strijd om een plek in de voorronde van de Champions League, dat is de afgelopen weken voortdurend het schrikbeeld geweest van AZ-trainer Louis van Gaal.

Hoe anders beleeft FC Groningen dit voetbaljaar. De club nam afgelopen zondag met een volksfeest op de Grote Markt eigenlijk al afscheid van het tot dan succesvol verlopen seizoen. Op de laatste speeldag in de eredivisie verzekerde de ploeg uit het noorden zich van een plaats in het UEFA-Cuptoernooi. Daarmee werden de verwachtingen meer dan overtroffen. Voor het seizoen was een plek bij de eerste negen de doelstelling van FC Groningen.

Voor aanvang van het duel met AZ kregen de spelers van de thuisclub een staande ovatie. 'Jullie laten onze kleuren weer over Europa schitteren, bedankt!', stond op een spandoek in het vak met de fanatieke aanhang van FC Groningen te lezen. 'We gaan Europa in, we gaan Europa in', klonk door Euroborg. De laatste keer dat 'de stadjers' Europees voetbal speelden was in 1992.

Met de theoretische mogelijkheid dat FC Groningen zich voor het eerst in de clubgeschiedenis zou kunnen plaatsen voor de voorronde in de Champions League hield niemand rekening. Voor de ploeg van Ron Jans leken de play-offs niet veel meer dan een extraatje waarin ze goodwill van de eigen aanhang kon winnen. En dat deed FC Groningen vooral in een aantrekkelijke tweede helft. Met doelpunten van Yuri Cornelisse, Mark-Jan Fledderus en Antoine van der Linden kreeg het elftal het publiek massaal op de banken. De tegentreffer van Kew Jaliens zorgde voor een kleine domper, maar kon het feestje in Euroborg niet verpesten.

Want nu het met FC Groningen sportief goed gaat, is de club opeens hot. Zo verhuurt de club in Euroborg bij thuiswedstrijden bijna vijftig skyboxen, is er een wachtlijst voor seizoenkaarten en denkt de directie zelfs aan uitbreiding van het dit jaar geopende stadion. De ambitie om zoals AZ echt een aanval op de top in te zetten is er echter niet.

Ron Jans heeft in een paar jaar tijd van een middelmatig elftal, dat allerminst als een vriendengroep bekend stond, een harmonieus geheel weten te maken. Sterspelers en voetballers met vedetteneigingen ontbreken bij 'de kampioen van het noorden'. Het is veelzeggend dat de werkvoetballer Danny Buijs door de supporters van de club tot speler van het seizoen is gekozen. Verder vervullen spelers als Gibril Sankoh, Paul Matthijs, Erik Nevland en Yuri Cornelisse een belangrijke rol in het elftal.

Voor FC Groningen betekende de vijfde plaats al een kampioenschap. Het is al de weken de vraag waar de verrassende opmars van FC Groningen eindigt. De overwinning van gisteravond werd ook weer in een roes beleefd. Zondag in Alkmaar heeft de ploeg opnieuw niets te verliezen.