Late aanval op Muur beloond

Karsten Kroon werd gisteren derde in de semi-klassieker Waalse Pijl.

Hij mikt nu op winst in Luik-Bastenaken-Luik, komende zondag.

Alejandro Valverde juicht, Sanchez en Kroon komen te laat. (Waalse Pijl) Foto Reuters Alejandro Valverde of Spain (C) reacts as he crosses the finish line of the Fleche Wallone cycling race in Huy, eastern Belgium April 19, 2006. Valverde won the race ahead of compatriot Samuel Sanchez who took the second place and Karsten Kroon of the Netherlands who took third. REUTERS/Francois Lenoir REUTERS

Tweehonderd kilometer zo zuinig mogelijk rijden en dan in de laatste 900 meter op de Muur van Hoei alles geven. Dat is in het kort de semi-klassieker Waalse Pijl en de Spaanse wielrenner Alejandro Valverde was gisteren in de Belgische vestingstad de snelste. 'Wie als eerste na de Muur aankomt, is gewoon de sterkste. Valverde dus.'

De constatering was van Karsten Kroon, die een paar minuten eerder kort voor de finish door de Spanjaard voorbij was gereden. Op de Muur, met een maximale stijging van 19 procent, telt tactiek niet. 'Ik was nog fris en kon versnellen. Valverde deed dat ook, maar hij was echt sneller.'

Kroon leek er nauwelijks mee te zitten. De Nederlandse renner in dienst van CSC eindigde op een derde plaats. 'Eigenlijk wel stom. Ik liet lopen toen ik zag dat Valverde te hard ging en toen kwam Samuel Sanchez nog langs.'

Valverde, eerder deze maand nog winnaar van een etappe in de Ronde van Baskenland, had een simpele verklaring voor zijn zege. 'Ik zette mijn aanval laat in en dat loonde.' Björn Leukemans liet zien hoe lang 900 meter kunnen zijn. Aan de voet van de Muur ging de Belg de groep van circa zestig renners voor, maar bij de finish resteerde een 36ste plaats en ruim een minuut achterstand op de winnaar.

Voor veel renners is de midweekse klassieker vooral een voorbereiding voor zondag, als Luik-Bastenaken-Luik wordt verreden. En voor andere rijders passen de Waalse heuvels in de voorbereiding voor de Ronde van Italië die over ruim drie weken in België van start gaat. Dat verklaart ook de sterke samenstelling van het rennersveld met Italiaanse toppers als Tourfavoriet Ivan Basso, Danilo di Luca - vorig jaar winnaar in Hoei - en Paolo Bettini.

Verliezers in de Waalse Pijl kijken het liefst vooruit. Vandaar dat Kroon, uit onvrede over zijn ondergeschikte plaats vorig jaar vertrokken bij Rabobank, niet echt spijt had van de 'weggegeven' tweede plaats. Na zijn vierde plaats in de Goldrace afgelopen zondag is de sterk rijdende CSC-renner optimistischer dan ooit. Over een mogelijke zege bij de hoger aangeschreven klassieker Luik-Bastenaken-Luik: 'Het zit er in. Ik heb veel moraal.'

Van de Nederlanders was Kroon gisteren het enige lichtpuntje. Pieter Weening eindigde als 24ste en de Rabo-ploeg was vooral actief geweest vóór de eindstrijd. Oscar Freire was met de Zwitser Alexandre Moos betrokken geweest bij een lange onstnapping, maar tien kilometer voor de Muur werden beiden ingelopen. Zondag was de Nederlandse formatie op bekend terrein in Limburg ook afgetroefd door de concurrentie. Koos Moerenhout, in dienst van Phonak, kwam ten val en moest vannacht in het ziekenhuis blijven.

Voor Valverde was zijn zege vooral een bevestiging van een groeiende vorm. De 25-jarige renner van Illes Balears kende in 2005 een wisselvallig seizoen. Hij won weliswaar een etappe in de Tour de France, maar drie dagen later moest hij de strijd staken door een hardnekkige knieblessure. Pas in september vorig jaar bewees hij met een tweede plaats op het WK hersteld te zijn.

'Dit jaar rijd ik zowel de klassiekers als de Tour de France. De kans is groot dat ik me vanaf volgend jaar vooral richt op de Tour', zei Valverde na afloop. Vooral over de lengte van gisteren was de renner met sprint- én klimcapaciteiten, zeer te spreken. 'In de Amstel Goldrace [ruim 250 kilometer] heb ik echt geleden. Deze koers past beter bij mij.'

Toppers als Basso en Di Luca, beiden een paar jaar ouder dan de Spanjaard, zetten dit jaar alles op de grote rondes. Voor Kroon, nog niet zeker van een plaats in de Tourploeg van zijn sponsor, kwam dit goed uit. Niet alleen ploeggenoot Basso, ook de CSC-renners Carlos Sastre en Jens Voigt hielden Kroon met Frank Schleck (winnaar van de Amstel Goldrace en gisteren op een vierde plaats) zo veel mogelijk uit de wind. 'Dat is wel kicken als zulke grote mannen je op die manier bijstaan. Daardoor kwam ik heel fris bij de Muur aan', zei Kroon.

    • Erik van der Walle