Kroon slaagt voor test La Doyenne

En weer liet Karsten Kroon zich voorin een wielerwedstrijd zien. Op de Muur van Hoei eindigde hij als derde in de Waalse Pijl. Kroon is klaar voor Luik-Bastenaken-Luik.

Het peloton op de Muur van Hoei, de slotklim van de Waalse Pijl. Foto Reuters The pack rides up to the Wall of Huy" during the Fleche Wallonne cycling race in Huy, eastern Belgium April 19, 2006. The race is the 70th edition of the 202 km (126 miles) race between Charleroi and Huy. REUTERS/Francois Lenoir Reuters

Hoei, 20 april. - Tweehonderd kilometer zo zuinig mogelijk rijden en dan in de laatste 900 meter op de Muur van Hoei alles geven. Dat is in het kort de semi-klassieker Waalse Pijl. De Spaanse wielrenner Alejandro Valverde was gisteren in de Belgische vestingstad de snelste. 'Wie als eerste na de Muur aankomt, is gewoon de sterkste. Valverde dus.'

De constatering was van Karsten Kroon, die een paar minuten eerder kort voor de finish door de Spanjaard voorbij was gereden. Op de Muur, met een maximale stijging van 19 procent, telt tactiek niet. 'Ik was nog fris en kon versnellen. Valverde deed dat ook, maar hij was echt sneller.'

Kroon leek er nauwelijks mee te zitten. De Nederlandse renner in dienst van CSC eindigde op een derde plaats. 'Eigenlijk wel stom. Ik liet het lopen toen ik zag dat Valverde te hard ging en toen kwam Samuel Sanchez nog langs.'

Valverde, eerder deze maand winnaar van een etappe in de Ronde van Baskenland, had een simpele verklaring voor zijn zege. 'Ik zette mijn aanval laat in en dat loonde.' Björn Leukemans liet zien hoe lang 900 meter kan zijn. Aan de voet van de Muur ging de Belg de groep van circa zestig renners voor, maar bij de finish resteerde een 36ste plaats en ruim een minuut achterstand op de winnaar. Ook oud-wereldkampioen Igor Astarloa 'stierf' ruim voor de aankomst.

Voor veel renners is de midweekse klassieker vooral een voorbereiding op zondag, als Luik-Bastenaken-Luik wordt verreden. En voor andere rijders passen de Waalse heuvels in de voorbereiding op de Ronde van Italië die over ruim drie weken in België van start gaat. Dat verklaart ook de sterke samenstelling van het rennersveld met Italiaanse toppers als Tourfavoriet Ivan Basso, Danilo di Luca en Paolo Bettini.

Verliezers in de Waalse Pijl kijken het liefst vooruit. Vandaar dat Kroon, uit onvrede over zijn ondergeschikte plaats vorig jaar vertrokken bij Rabobank, niet echt spijt had van de 'weggegeven' tweede plaats. Na zijn vierde plaats in de Amstel Goldrace afgelopen zondag is de sterk rijdende CSC-renner optimistischer dan ooit. Over een mogelijke zege bij de hoger aangeschreven klassieker Luik-Bastenaken-Luik: 'Het zit er in. Ik heb veel moraal.'

Van de Nederlanders was Kroon gisteren het enige lichtpuntje. Pieter Weening eindigde als 24ste en de Raboploeg was vooral actief geweest vóór de eindstrijd. Oscar Freire was met de Zwitser Alexandre Moos betrokken geweest bij een lange ontsnapping, maar tien kilometer voor de Muur werden beiden ingelopen. Zondag was de Nederlandse formatie op 'eigen' terrein in Limburg ook afgetroefd door de concurrentie. Van de Nederlandse renners was Koos Moerenhout gisteren de grootste pechvogel. De renner in dienst van Phonak kwam ten val nog voordat de race officieel was begonnen. Met verwondingen aan het hoofd moest hij vannacht ter observatie in het ziekenhuis blijven.

Voor de 25-jarige Valverde was zijn zege vooral een bevestiging van een groeiende vorm. De Waalse Pijl ligt mediterrane renners sowieso erg goed. De steile klim in de slotfase werd in de laatste drie jaar door één Spanjaard (Astarloa) en twee Italianen (Davide Rebellin en Di Luca) gewonnen.

Valverde, sinds vorig jaar in dienst van Illes Balears, kende vorig jaar een wisselvallig seizoen. Hij won weliswaar een etappe in de Tour de France, maar drie dagen later moest hij de strijd staken door een hardnekkige knieblessure. Pas in september vorig jaar bewees hij met een tweede plaats op het WK hersteld te zijn.

Een druk programma wacht hem dit jaar. 'Dit jaar rijd ik zowel de klassiekers als de Tour de France. De kans is groot dat ik me vanaf volgend jaar vooral richt op de Tour', zei Valverde na zijn zege. Vooral over de lengte van de wedstrijd van gisteren was de renner met sprint- én klimcapaciteiten, zeer te spreken. 'In de Amstel Goldrace (ruim 250 kilometer) heb ik echt geleden. Deze koers past beter bij mij.' Dat zegt ook iets over zijn kansen komende zondag in de oudste klassieker, bijgenaamd La Doyenne: Luik-Bastenaken-Luik is 262 kilometer lang en zwaarder dan de Limburgse klassieker.

Toppers als Basso en Di Luca, beiden een paar jaar ouder dan de Spanjaard, zetten dit jaar alles op de grote rondes. Voor Kroon, nog niet zeker van de Tour, kwam dit goed uit. Niet alleen ploeggenoot Basso, ook de CSC-renners Carlos Sastre en Jens Voigt hielden Kroon en Frank Schleck (winnaar van de Amstel Goldrace en gisteren op een vierde plaats) zo veel mogelijk uit de wind. 'Dat is wel kicken als zulke grote mannen je op die manier bijstaan', zei Kroon. 'Daardoor kwam ik heel fris bij de Muur aan.'

    • Erik van der Walle