Arsenal reist met kleine marge af naar Villarreal

Nadat de lichtmasten van Highbury gisteravond voor de laatste keer waren uitgegaan, keerden de fans van Arsenal met gemengde gevoelens huiswaarts. The Gunners wisten tegen Villarreal de laatste Europese thuiswedstrijd in het stadion aan de Londense Avenell Road weliswaar met 1-0 te winnen, maar de zekerheid dat de club voor het eerst de finale van de Champions League haalt, is er nog niet. Pas volgende week dinsdag wordt in het Spaanse provinciestadje Vila Real bekend wie op 17 mei in het Stade de France aan mag treden tegen de winnaar van de ontmoeting tussen FC Barcelona en AC Milan.

Een eekhoorn die zich op het veld waagde tijdens de laatste avondwedstrijd op Highbury, vlucht bij een actie van spits Diego Forlán van Villarreal. Foto Reuters A squirrel runs off the pitch as Villarreal's Diego Forlan crosses the ball during the Champions League first leg semi-final soccer match against Arsenal at Highbury in London April 19, 2006. REUTERS/Dylan Martinez Reuters

Opvallend genoeg was het laatste internationale duel dat Arsenal op Highbury speelde ook het belangrijkste in de clubgeschiedenis. De Londense voetbalclub wist in het verleden één keer de Europa Cup II en één keer de UEFA Cup te winnen, maar 'kampioen van Europa' mocht Arsenal zich nooit noemen. De Londense club was erop gebrand de wedstrijd met een historische zege de geschiedenisboeken in te laten gaan. Op het moment dat de 22 basisspelers het veld op liepen, maakten de toeschouwers een papieren mozaïek van de jaartallen '1913' en '2006'. Daarmee verwezen de fans naar het begin en het eind van het tijdperk op Highbury.

Arsenal begon voortvarend aan het duel met Villarreal. De formatie van de Franse succescoach Arsène Wenger nam direct het initiatief tegen de behoudend spelende Spanjaarden. Na vier minuten kreeg de thuisclub de eerste kans via Kolo Touré. De verdediger uit Ivoorkust schoot echter naast. Acht minuten later stonden 38.000 toeschouwers op de banken toen spits Thierry Henry scoorde, maar arbiter Konrad Plautz keurde het doelpunt wegens buitenspel af. Aan de andere kant van het veld rende minuten achtereen een eekhoorntje over de grasmat. Pas vlak voor rust lukte het de thuisclub het voor het eerst op het doel te schieten van de Argentijnse doelman Mariano Barbosa. Het was wel direct raak. Touré rondde een door Henry en Aleksandr Hleb opgezette aanval koelbloedig af.

In de tweede helft ging Arsenal op zoek naar de 2-0. De thuisclub bleef ook na de rust het duel dicteren, maar verder dan een grote kans van Henry in de 56ste minuut kwam de ploeg niet. De inzet van de Fransman werd van de lijn gehaald. Zo hield het Villarreal van de Chileense oefenmeester Manuel Pellegrini de schade beperkt. De Italiaan Alessio Tacchinardi liep tegen een gele kaart aan, waardoor hij voor de return in het stadion El Madrigal is geschorst.

Tien minuten voor tijd klapte het thuispubliek nog wel massaal toen publiekslieveling Dennis Bergkamp het veld in kwam voor Hleb. Op hetzelfde moment viel Robin van Persie in voor Fredrik Ljungberg. Bergkamp werd direct toegezongen. De speler die in de zomer van 1995 Inter Milaan verruilde voor Arsenal heeft zich in elf seizoenen ongekend populair gemaakt in de Engelse hoofdstad. Zo behoort zijn eerste doelpunt op 23 september 1995 in het shirt van Arsenal tot de hoogtepunten van Highbury. Bergkamp krijgt ook de eer om in juli in een speciale wedstrijd tegen Ajax het nieuwe Emirates Stadium te openen.

De komende weken speelt Arsenal nog twee keer op Highbury. Aartsrivaal Tottenham Hotspur komt zaterdag op bezoek waarna volgende maand tegen Wigan Athletic de allerlaatste wedstrijd wordt gespeeld in het huis van The Gunners. Tegen Villarreal werd voor het laatst 's avonds gespeeld.

Na het seizoen zal Highbury worden verbouwd. De twee lange tribunes blijven bestaan. Daarin zullen 117 appartementen worden aangelegd. Trainer Wenger had graag een woning gekocht in het stadion waar hij zijn grootste successen beleefde, maar de Fransman bleek zich te laat te hebben ingeschreven. Van het speelveld zal een park worden gemaakt.

Wenger en Arsenal nemen met weemoed de komende weken afscheid van het onderkomen middenin een Londense volkswijk. 'Het moment dat we hier weg moeten, komt steeds dichterbij. Dat maakt me wel een beetje triest', sprak Wenger deze week. De oefenmeester toonde zich gisteravond tevreden over zijn verdediging, die voor de negende wedstrijd op rij in Europees verband geen tegendoelpunt incasseerde. Minder content was Wenger over het uitblijven van een tweede treffer van zijn ploeg. Hij had zo graag de afscheidstournee gisteravond tegen Villarreal willen bekronen met een klinkende zege. Dat lukte niet. Arsenal moet volgende week op vreemde bodem clubgeschiedenis zien te schrijven.

Arsenal 1 Villarreal 0

Ruststand 1-0. 41. Touré 1-0. Schds: Plautz. Tsch: 35.438. Gele kaart: Arzo, Riquelme, Tacchinardi, Franco, Alvarez (Villarreal).