Top VNU blijft gewoon vóór

Uitgever VNU wil graag overgenomen worden voor7,5 miljard euro.

Aandeelhouders willenook meepraten over wie er topman wordt.

De grootste overname ooit van een Nederlands bedrijf verloopt een stuk stroever dan de hoofdrolspelers graag zouden zien. Op uitgever VNU uit Haarlem is een bod uitgebracht van 7,5 miljard euro. Het bestuur en de raad van commissarissen van VNU vinden dat een mooi bedrag en adviseren de aandeelhouders om dat bod aan te nemen. Maar op een bijeenkomst met de aandeelhouders, gisteren in Amsterdam, bleken de meeste mensen in de zaal uiterst ongelukkig met het biedingsproces.

VNU, ooit uitgever van de Libelle en de Donald Duck, maar tegenwoordig makelaar in zakelijke informatie, is een ware multinational en maakt deel uit van de Nederlandse AEX-index op de beurs. Het bedrijf is ook werkgever van ruim 40.000 mensen en één van de grootste marktonderzoekers ter wereld, met grote klanten als Coca-Cola, Disney en Carrefour. VNU maakt een kwart miljard euro winst, heeft nauwelijks schulden en een indrukwekende raad van commissarissen met onder andere de (oud-)topmannen van ING, Fortis, DSM, Exxon en Sara Lee.

Toch verkeert VNU in een lastig parket door een opstand onder zijn aandeelhouders. Voor de tweede keer in een jaar dreigt een 'grote aanvaring', zoals president-commissaris Aad Jacobs het gisteren formuleerde. Vorig jaar blokkeerden aandeelhouders het plan van VNU om de Amerikaanse marktonderzoeker IMS Health over te nemen voor 6 miljard euro. Daarna onderzocht VNU zelf de mogelijke toekomstscenario's voor het concern. De beste optie voor aandeelhouders, vindt VNU nu, is een bod van 28,75 euro per aandeel van een groep investeerders.

Maar opnieuw lijken aandeelhouders zich tegen VNU te keren. Het bod gaat pas door als 95 procent van de aandeelhouders er mee instemt. Een deel van het gemopper is onderdeel van het onderhandelingsspel. Aandeelhouders willen altijd een hoger bod - en als dat er niet komt zal waarschijnlijk een groot deel op het laatste moment (waarschijnlijk 5 mei) alsnog zijn stukken aanbieden.

Tot die tijd blijft VNU het bod aanbevelen. De bestuurders en toezichthouders deden daarom gisteren het tegenovergestelde van wat gebruikelijk is bij dit type bijeenkomsten. Meestal laten de powerpointpresentaties zien hoeveel waarde er in het bedrijf zit en hoeveel marktaandeel er nog te winnen is. Gisteren lag de nadruk op de grote risico's die er liggen: de klanten worden machtiger en willen minder betalen, de concurrentie groeit, de marges staan onder druk.

De aandeelhouders in de zaal, die samen 33 procent van de aandelen vertegenwoordigden, lieten zich nog niet overtuigen. Een Amerikaanse belegger, Eric Knight met 1,1 procent van de aandelen, beloofde binnenkort meer details over een alternatief plan, waarbij er slechts 30 procent van de aandelen van de beurs zou verdwijnen. Knight: 'Er zit veel meer waarde in VNU. En wij hebben zelfs al een nieuwe topman gevonden die VNU wil gaan leiden.'

    • Remmelt Otten